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Convierten pulqueros las pencas en forraje, en Nanacamilpa

Para un mejor aprovechamiento de sus magueyes, pulqueros de Nanacamilpa adquirieron una moderna maquinaria para que los residuos de la planta sean convertidos en forraje para alimentar a su ganado.

La tecnificación fue traída como modelo del estado de Guanajuato y, al momento, los resultados en tierras tlaxcaltecas se ven reflejados en un ahorro económico, ya que con esto solventan el alimento de borregos y vacas.

Al respecto, Senobio Becerra García, representante del grupo Pulmex, indicó que el proceso para hacer forraje es simple, toda vez que los residuos de la planta únicamente son molidos con una máquina.

En entrevista, el pulquero detalló que este descubrimiento significa un gran avance, pues también pueden crear una composta de manera natural, ya que, incluso, esta planta puede ser utilizada como abono para los terrenos.

“Estamos adaptando este proyecto para que se convierta en algo redituable, así podemos aprovechar todos los beneficios de nuestras pencas y lo favorable es que no requiere de un periodo de riego”, comentó.

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Agave Power: Greening the Desert

Read in Spanish here.

Agave, from the Greek word αγαυή, meaning “noble” or “admirable,” is a common perennial desert succulent, with thick fleshy leaves and sharp thorns. Agave plants evolved originally in Mexico, the Southwestern US, and Central America, but are also found today in the hot, arid, and semi-arid drylands of South America, Africa, Oceana, and Asia. Agaves are best known for producing textiles (henequen and sisal) from its fibrous leaves, and alcoholic beverages, tequila, pulque, and mescal, from its sizeable stem or piña, and more recently bio-ethanol from the bagasse or leftover pulp after the piña is distilled.

Agave’s several hundred different varieties are found growing on approximately 20% of the earth’s lands, often growing in the same desertified, degraded cropland or rangeland areas as nitrogen-fixing, deep-rooted trees or shrubs such as mesquite, acacia, or leucaena. Agaves can tolerate intense heat and will readily grow in drylands or semi-desert landscapes where there is a minimum annual rainfall of approximately 10 inches or 250 mm, and where the temperature never drops below 14 degrees Fahrenheit (minus 10 degrees Celsius).

The several billion small farmers and rural families living in the world’s drylands are often among the most impoverished communities in the world, with increasing numbers being forced to migrate to cities or across borders in search of employment. Decades of deforestation, overgrazing, soil erosion, destructive use of agricultural chemicals, and heavy tillage or plowing have severely degenerated the soils, fertility, water retention, and biodiversity of most arid and semi-arid lands. With climate change, limited and unpredictable rainfall, and increasingly degraded soil in these drylands, it has become increasingly difficult to raise traditional food crops (such as corn, beans, and squash in Mexico) or generate sufficient grass and forage for animals. Many dryland areas are in danger of degenerating even further into literal desert, unable to sustain any crops or livestock whatsoever. Besides struggling with degraded landscapes, poverty, and crop failure, social conflict, drug trafficking, and organized crime often plague these areas, forcing millions to migrate to urban areas or across borders to seek employment.

Agaves

Agaves basically require no irrigation, literally drawing moisture directly from the air and storing it in their thick thorny leaves (pencas) and stem or heart (piña) utilizing their Crassulacean Acid Metabolism (CAM) photosynthetic pathway, which enables the plant to grow and produce significant amounts of biomass, even under conditions of severely restricted water availability and prolonged droughts. Agaves reproduce by putting out shoots or hijuelos alongside the mother plant, (approximately 3-4 per year) or through seeds, if the plant is allowed to flower at the end of its 8-13 year (or more) lifespan.

A number of agave varieties appropriate for drylands agroforestry (salmiana, americana, mapisaga) readily grow into large plants, reaching a weight of 650 kilograms (1400 pounds) to one ton in the space of 8-13 years. Agaves are among the world’s top 15 plants or trees in terms of drawing downlarge amounts of carbon dioxide from the atmosphere and producing plant biomass. [Footnote: Park S. Nobel, Desert Wisdom/Agaves and Cacti, p.132] Certain varieties of agave are capable of producing up to 43 tons of dry weight biomass per hectare (17 tons of biomass per acre) or more per year on a continuous basis. In addition, the water use of agaves (and other desert-adapted CAM plants) is typically 4-12 times more efficient than other plants and trees, with average water demand approximately 6 times lower.

Agave-Based Agroforestry

Agave’s nitrogen-fixing, deep-rooted companion trees or shrubs such as mesquite and acacias have adapted to survive in these same dryland environments as well. From an environmental, soil health, and carbon-sequestering perspective, agaves should be cultivated, not as a monoculture, as is commonly done with agave azul(the blue agave species) on tequila plantations in Mexico (often 3,000-4,000 plants per hectare/1215-1600 plants per acre), but as a polyculture. In this polyculture agroforestry system, several varieties of agave are interspersed with native nitrogen-fixing trees or shrubs (such as mesquite or acacias), pasture grass, and cover crops, which fix the nitrogen and nutrients into the soil which the agave needs to draw upon in order to grow and produce significant amounts of biomass/animal forage. If grown as a polyculture, agaves and their companion trees and shrubs can be cultivated on a continuous basis, producing large amounts of biomass and sequestering significant amounts of carbon above ground and below ground, without depleting soil fertility or biodiversity.

In addition to these polyculture practices, planned rotational grazing on these agroforestry pastures not only provides significant forage for livestock, but done properly (neither overgrazing nor under-grazing), further improves or regenerates the soil, eliminating dead grasses, invasive species, facilitating water infiltration (in part through ground disturbance i.e. hoof prints), concentrating animal manure and urine, and increasing soil organic matter, soil carbon, biodiversity, and fertility.

Although agave is a plant that grows prolifically in some of the harshest climates in the world, up until now this plant has been largely ignored, if not outright denigrated. Apart from producing alcoholic beverages, agaves are often considered a plant and livestock pest, along with its thorny, nitrogen-fixing, leguminous companion trees or shrubs such as mesquite and acacias.

But now, the development of a new agave-based agroforestry and holistic livestock management system in the semi-arid drylands of Guanajuato, Mexico, utilizing basic ecosystem restorations techniques, permaculture design, and silage production using anaerobic fermentation, is changing the image of agave and their companion trees. This agave-powered agroforestry and livestock management system is demonstrating that native plants, long overlooked, have the potential to regenerate the drylands, provide large amounts of inexpensive but essential forage for grazing animals, and alleviate rural poverty.

Moving beyond conventional monoculture and chemical-intensive farm practices, and combining the traditional indigenous knowledge of native desert plants and natural fermentation, an innovative group of Mexico-based farmers have learned how to reforest and green their drylands, all without the use of irrigation or expensive and toxic agricultural inputs.

They have accomplished this by densely planting, pruning, and inter-cropping high-biomass, high-forage producing species of agaves (average 2000 per hectare, 810 per acre) among pre-existing deep-rooted, nitrogen-fixing tree or shrub species (500 per hectare) such as mesquite and acacia, or alongside transplanted tree seedlings. These agaves naturally produce large amounts of plant leaf or pencas every year, which can then be chopped up and fermented, turned into silage.  Agave’s perennial silage production far exceeds most other forage production (most of which require irrigation and expensive chemical inputs) with three different varieties (salmiana, americana, and mapisaga) in various locations producing approximately 40 tons per acre or 100 tons per hectare, of fermented silage, annually. The variety crassispina, valuable for its high-sugar piña content for mescal, produces slightly less than 50% of the penca biomass than the other three varieties (average 46.6 tons per year).

The agave silage of the three most productive varieties has a considerable market value of $100 US per ton (up to $4,000 US per acre or $10,000 per hectare gross profit, with 50% of this amount being net profit after subtracting production and labor costs). This system, in combination with rotational grazing, has the capacity to feed up to 60 sheep, lambs or goats per acre/per year or 150 per hectare, doubling net income to S4,000 US per acre or $10,000 per hectare. Once certified as organic, lamb production can easily increase net profits to $5,000 US per acre or $12,000 per hectare annually.

In addition, the agave stem or piña, with a market value of $150 US per ton, harvested at the end of the agave plant’s 8-13 year-lifespan for mescal (a valuable distilled liquor) or inulin (a valuable nutritional supplement) can weigh 150-200 kg. (330-450 pounds), in the three most productive varieties. Again the crassispiña variety has a much smaller piña (160 tons per 2000 plants). The value of the piña from 2000 agave plants for the salmiana, americana, and mapisaga varieties, harvested once, at the end of the plant’s productive lifespan (approximately 10 years) has a market value of $52,500 US per hectare, with the market value for inulin being considerably more.

Combining the market value of the penca and piña of the three most productive varieties we arrive at a total gross market value of $152,500 US per hectare and $61,538 per acre, over 10 years. Adding the value of the 72,000 hijuelos or shoots of 2000 agave plants (each producing an average of 36 shoots or clones) with a value of 12 pesos or 60 cents US per shoot we get an additional $43,200 gross income over 10 years. Total estimated gross income per hectare for pencas ($100,000), pinas ($52,500), and hijuelos ($43,200) over 10 years will be $195,700, with expenses to establish and maintain the system projected to be $13,047 per hectare. As these numbers indicate, this system has tremendous economic potential.

Pioneered by sheep and goat ranchers in the municipality of San Luis de la Paz, Mexico and then expanded and modified by organic farmers and researchers in San Miguel de Allende, “Agave Power” as the new Movement calls itself, is starting to attract regional and even international attention on the part of farmers, government officials, climate activists, and investors. One of the most exciting aspects of this new agroforestry system is its potential to be eventually established or replicated, not only across Mexico, but in a significant percentage of the world’s arid and semi-arid drylands, (including major areas in Central America, Latin America, the Southwestern US, Asia, Oceana, and Africa). Arid and semi-arid drylands constitute, according to the United Nations Convention to Prevent Desertification, 40% of the Earth’s lands.

Alleviating Rural Poverty

Besides improving soils, regenerating ecosystems, and sequestering carbon, the economic impact of this agroforestry system appears to be a long-overdue game-changer in terms of reducing and eliminating rural poverty. Currently 90% of Mexico’s dryland farmers (86% of whom do not have wells or irrigation) are unable to generate any profit whatsoever from farm production, according to government statistics. The average rural household income in Mexico is approximately $5,000-6,000 US per year, derived overwhelmingly from off-farm employment and remittances or money sent home from Mexican immigrants working in the US or Canada. Almost 50% of Mexicans, according to government statistics, are living in poverty or extreme poverty.

The chart below compares the high productivity of agave (in terms of animal forage or silage production) compared to other forage crops, all of which, unlike agave and mesquite, require expensive and/or unavailable irrigation or crop inputs. The second chart compares the productivity, in terms of penca or leaf biomass, from the species salmiana. See appendix for comparisons of other agave species in a number of different locations.

 

Deploying the Agave-Based Agroforestry System

The first step in deploying this agave-powered agroforestry and holistic livestock management system involves carrying out basic ecosystem restoration practices. Restoration is necessary given that most dryland areas suffer from degraded soils, erosion, low fertility, and low rainfall retention in soils. Initial ecosystem restoration typically requires putting up fencing or repairing fencing for livestock control, constructing rock barriers (check dams) for erosion control, building up contoured rows and terracing, subsoiling (to break up hardpan soils), transplanting agaves of different varieties and ages (1600-2500 per hectare or 650-1000 per acre), sowing pasture grasses, as well as transplanting (if not previously forested) mesquite or other nitrogen-fixing trees (500 per hectare or 200 per acre) or shrubs. Depending on the management plan, not all agaves will be planted in the same year, but at times 10-20% per year so as to stagger harvest times for the agave piñas, which are harvested at the end of the particular species’ 8-13- year lifespan.

This in turn is followed by no-till soil management (after initial subsoiling) and sowing pasture grasses and cover crops of legumes, meanwhile temporarily “resting” pasture (i.e. keeping animals out of overgrazed pastures or rangelands) long enough to allow regeneration of forage and survival of young agaves and tree seedlings. Following these initial steps of ecosystem restoration and planting agaves and establishing sufficient tree cover, which can take up to five years, the next step is carefully implementing planned rotational grazing of sheep and goats (or other livestock) across these pasturelands and rangelands, at least during the rainy season (4-6 months per year), utilizing moveable solar fencing and/or shepherds and shepherd dogs (neither overgrazing nor under-grazing); supplementing pasture forage, especially during the six-eight-month dry season, with fermented agave silage. During the dry season many families will choose to keep the breeding stock on their smaller family parcels or paddocks, feeding them fermented silage (either agave or agave/mesquite pod mix) to keep them healthy throughout the dry season, when pasture grasses are severely limited.

By implementing these restoration and agroforestry practices, farmers and ranchers can begin to regenerate dryland landscapes and improve the health and productivity of their livestock, provide affordable food for their families, improve their livelihoods, and at the same time, deliver valuable ecosystem services, reducing soil erosion, recharging water tables, and sequestering and storing large amounts of atmospheric carbon in plant biomass and soils, both aboveground and below ground.

Fermenting the Agave Leaves: A Revolutionary Innovation

The revolutionary innovation of a pioneering group of Guanajuato farmers has been to turn a heretofore indigestible, but massive and accessible source of biomass, the agave leaves or pencas, into a valuable animal feed, utilizing the natural process of anaerobic fermentation to transform the plants’ indigestible saponin and lectin compounds into digestible carbohydrates, sugar, and fiber. To do this they have developed a relatively simple machine, hooked up to a tractor, that can chop up the very tough pruned leaves of the agave. After chopping the agave’s leaves or pencas (into what looks like green coleslaw) they then anaerobically ferment this wet silage (ideally along with the chopped-up protein-rich pods of the mesquite tree) in a closed container, such as a five-gallon plastic container with a lid, removing as much oxygen as possible (by tapping it down) before closing the lid.

The fermented end-product, golden-colored after 30 days, is a nutritious but very inexpensive silage or animal fodder, that costs approximately one Mexican peso (or five cents US) per kilogram/2.2 pounds (fermented agave alone) or two pesos (agave and mesquite pods together) per kilogram to produce. In San Miguel de Allende, the containers we use, during this initial experimental stage of the project cost $3 US per unit for a 20 liter or 5 gallon plastic container or cubeta with a lid, with a lifespan of 25 uses or more before they must be recycled.

This means that the current costs per use of the 20-liter container holding the foraje or silage is 15 cents US or three pesos for 20 liters/kg. This brings the production and storage costs up for fermented agave from one peso (5 cents US) to 1.15 pesos (5.75 US cents) per kilo, far less expensive and resource intensive than alfalfa (4 pesos or 20 cents US per kilo with irrigation required) or hay (4 pesos per kilo), and much more nutritious than corn stalks or rastrojo (2 pesos per kilo). One advantage of these recyclable plastic containers is that a 20-liter container filled with fermented silage weighs only 20 kg or 44 pounds, making it easier to handle. However, Agave Power researchers are now developing silage storage alternatives that will eliminate the necessity for the relatively expensive 20 liter/20 kg plastic cubetas or containers.

The agave silage production system provides the cash-strapped rancher or farmer with an alternative to having to purchase alfalfa (expensive at 20 cents US per kg and water-intensive) or hay (likewise expensive) or corn stalks (labor intensive and nutritionally-deficient), especially during the dry season.

According to Dr. Juan Frias, one of the pioneers of this process, lambs or adult sheep readily convert 10 kilos of fermented agave silage into one kilo of body weight. At five to 10 cents per kilo (two cents per pound), this highly nutritious silage can eventually make the difference between poverty and a decent income for literally millions of the world’s dryland small farmers and herders. Typically, an adult sheep will consume 2-2.5 kilograms of silage every day, while a lamb of up to five months of age will consume 500-800 grams per day.  (Cattle will consume 10 times as much silage per day as sheep, approximately 25 kg per day.) Under the agave system for sheep and goats it costs approximately 20 pesos or one dollar a pound (live weight) to produce what is worth, at ongoing market rates for non-organic mutton or goat, 40 pesos or two dollars per pound. (Certified organic lamb, mutton, or goat will bring in 25-50 percent more). In ongoing experiments in San Miguel de Allende, pigs and chickens have remained healthy and productive with fermented agave forage providing 25% of their diet, reducing feed costs considerably.

The bountiful harvest of this regenerative, high-biomass, high carbon-sequestering system includes not only extremely low-cost, nutritious animal forage (up to 100 tons or more per hectare per year of fermented silage, starting in years three-five, averaged out over ten years), but also high-quality organic lamb, mutton, cheese, milk, aquamiel (agave sap), pulque (a mildly alcoholic beverage), inulin (a nutritional supplement), and distilled agave liquor (mescal), all produced organically with no synthetic chemicals or pesticides whatsoever, at affordable prices, with excess agave biomass fiber, and bagasse available for textiles, compost, biochar, construction materials, and bioethanol.

Regenerative Economics: The Bottom Line

In order to motivate a critical mass of impoverished farmers and ranchers struggling to make a living in the degraded drylands of Mexico, or in any of the arid and semi-arid areas in the world, to adopt this system, it is necessary to have a strong economic incentive.  There absolutely must be economic rewards, both short term and long term, in terms of farm income, if we expect rapid adoption of this system. Fortunately, the agave/mesquite agroforestry system provides this, starting in year three and steadily increasing each year thereafter, producing large amounts of low-cost silage to feed to their livestock and a steady and growing revenue stream from selling their surplus pencaspinas, and silage from their farm or communal lands (ejidos).

Given that these farmers have little or no operating capital, there needs to be a system to provide financing (loans and grants) and technical assistance to deploy this regenerative system and maintain it over the crucial 5-year initiation period. Based upon a decade of implementation and experimentation, we estimate that this agave agroforestry system will cost approximately $1300 US dollars per year, per hectare to establish and maintain, averaged out over a ten-year period. See chart below. By year five, however this system will be able to pay out initial operating loans (upfront costs in years one or one through five are much higher than in successive years) and begin to generate a net profit.

The overwhelming majority of Mexican dryland farmers, as noted previously, have no wells for irrigation (86%) and make little no money (90%) from their subsistence agriculture practices (raising corn, beans, and squash and livestock). Although the majority of rural smallholders are low-income or impoverished, they do however typically own their own (family or self-built) houses and farm sheds or buildings as well as title or ownership to their own parcels of land, typically five hectares (12 acres) or less, as well as their livestock. And beyond their individual parcels, three million Mexican families are also joint owners of communal lands or ejidos, which constitute 56% of total national agricultural lands (103 million hectares or 254 million acres).  Ejidos arose out the widespread land reform and land redistribution policies following the Mexican Revolution of 1910-20. Large landholdings or haciendas were broken up and distributed to small farmers and rural village organizations, ejidos.

Unfortunately, most of the lands belonging to Mexico’s 28,000 communal landholding ejidos are arid or semi-arid with no wells or irrigation. But being an ejido member does give a family access and communal grazing (some cultivation) rights to the (typically overgrazed) ejido or village communally-owned land. Some ejidos including those in the drylands are quite large, encompassing 12,000 hectares (30,000 acres) or more. In contrast to farmers in the US or the rest of the world, most of these Mexican dryland or ejido farmers have little or no debt. For many their bank account is their livestock, which they sell as necessary to pay for out of the ordinary household and personal expenses. As noted earlier, most Mexican farmers today subsist on the income from off-farm jobs by family members, and remittances sent home from family members working in the US or Canada. They understand first hand that climate change and degraded soils are making it nearly impossible for them to grow their traditional milpas (raising corn, beans, and squash during the rainy season) or raise healthy livestock for family consumption and sales. Most are aware that their livestock often cost them as much labor and money to raise (or more) than their value for family subsistence or their value in the marketplace.

Mexico has a total of 2400 municipios or counties located in 32 states. Across Mexico small farmers are already cultivating agave in 1000 municipios and nine states, harvesting piñas for mescal production. None of these areas, however, except for Hacienda Zamarippa in San Luis de la Paz, and Via Organica (and surrounding ejidos) in San Miguel de Allende, Guanajuato, are currently harvesting pencas or agave leaf to produce fermented silage for livestock. However, as the word spreads about the incredible value of pencas and the agave/mesquite agroforestry developing in the state of Guanajuato, farmers in most of the nation’s edijos and municipios will be interested in deploying this system in their areas.

With modest start-up financing, operating capital, and technical assistance (much of which can be farmer-to-farmer training), a critical mass of Mexican smallholders will be able to benefit enormously from establishing this agave-based agroforestry and livestock management system on their private parcels, and benefit even more by collectively deploying this system with their other ejido members on communal lands. With the ability to generate a net income up to $6-12,000 US per year/per hectare of fermented agave silage (and lamb/sheep/livestock production) on their lands, low maintenance costs after initial deployment, and with production steadily increasing three to five years after implementation, this agave system has the potential to spread all across Mexico (and all the arid and semi-arid drylands of the world.)  As tens of thousands and eventually hundreds of thousands of small farmers and farm families start to become self-sufficient in providing 100% of the feed and nutrition for their livestock, dryland farmers will have the opportunity to move out of poverty and regenerate household and rural community economies, restoring land fertility and essential ecosystem services at the same time.

The extraordinary characteristic of this agave agroforestry system is that it generates almost immediate rewards. Starting from seedlings or agave shoots, (hijuelos they are called) in year three in the 8-13-year life-span of these agaves, farmers can begin to prune and harvest the lower plant leaves or pencas from these agaves (pruning approximately 20% of leaf biomass every year starting in year three) and start to produce tons of nutritious fermented animal feed/silage. Individual agave leaves or pencas from a mature plant can weigh more than 20 kilos or 45 pounds each.

Because the system requires no inputs or chemicals, the meat, milk, or forage produced can readily be certified organic, likely increasing its wholesale value in the marketplace. In addition the piñas or plant stem from 2000 agave plants (one hectare) with an average piña per plant of 150-200 kg (3 pesos or 15 cents US per KG) can generate a one-time revenue of $45,000-60,000 US dollars) at the final harvest of the agave plant, when all remaining leaves and stem are harvested. But even as agaves are completely harvested at the end of their 8-13-year life span, other agave seedlings or hijuelos (shoots) of various ages which have steadily been planted alongside side them will maintain the same level of biomass and silage production. In a hectare of 2,000 agave plants, approximately 72,000 hijuelos or new baby plants (averaging 36 per mother plant) will be produced over a ten-year period. These 72,000 baby plants (ready for transplanting) have a current market value over a ten-year period of 12 Mexico pesos (60 cents US) each or $43,200 US ($4,320 US per year).

Financing the Agave-Based Agroforestry System

Although Mexico’s dryland small-holders are typically debt-free, they are cash poor. To establish and maintain this system, as the chart below indicates, they will need approximately $1300 US dollars a year per hectare ($466 per acre) for a total cost over 10 years at $13,047.  Starting in year five, each hectare should be generating $10,000 worth of fermented silage or foraje per year.

By year five, farmers deploying the system will be generating enough income from silage production and livestock sales to pay off the entire 10-year loan. From this point on they will become economically self-sufficient, and, in fact, will have the opportunity to become moderately prosperous. Pressure to overgraze communal lands will decrease, as will the pressure on rural people to migrate to cities or to the US and Canada. Meanwhile massive amounts of atmospheric carbon will have begun to be sequestered above ground and below ground, enabling many of Mexico’s 2400 counties (municipalidades) to reach net zero carbon emissions. In addition, other ecosystem services will improve, including reduced topsoil erosion, more rainfall/water retention in soils, more soil organic matter, increased tree and shrub cover, increased biodiversity (above ground and below ground), restoration of grazing areas, and increased soil fertility.

Natural Carbon Sequestration in Regenerated Soils and Plants

Mexico, like every nation, has an obligation, under the 2015 Paris Climate Agreement, to reduce its greenhouse gas emissions (carbon dioxide, methane, and nitrous oxide) through converting to renewable forms of energy (especially solar and wind) and energy conservation, at the same time, drawing down excess carbon dioxide from the atmosphere and storing, through the process of enhanced forest and plant photosynthesis, this “drawdown” carbon in its biomass, roots, and soil. Agave-based agroforestry (2000 agave plants per hectare) as a perennial system, with the capacity of agave plants to produce 135 kg. per plant of dry weight biomass per hectare over 10 years, can store aboveground approximately 73.6 tons of carbon per hectare (30 tons per acre) over a ten- year period, on a continuous basis, not counting the carbon stored by companion trees or shrubs such as mesquite and acacias. In terms of above ground (and below ground) carbon/carbon dioxide sequestration capacity over 10 years (i.e. 74 tons carbon per year per hectare or 270 tons of CO2e), this system, maintained as a polyculture with continuous perennial growth, is among the most soil regenerative on earth, especially considering the fact that it can be deployed in harsh arid and semi-arid climates, on degraded land, basically overgrazed and unsuitable for growing crops, with no irrigation or chemical inputs required whatsoever. In Mexico, where 60% of all farmlands or rangelands are arid or semi-arid, this system has the capacity to sequester 100% of the nation’s current Greenhouse Gas emissions (590 million tons of CO2e) if deployed on approximately 1.1% or 2.185 million hectares (2000 agaves and 500 mesquites) of the nation’s total lands (197 million hectares). Communally-owned ejido lands in Mexico alone account for more than 100 million hectares. The largest eco-system restoration project in recent until now has been the decade-long restoration of the Loess Plateau (1.5 million hectares) in north-central China in the 1990s.

In a municipalidad or county like San Miguel de Allende, Mexico covering 1,537 Km2 (153,700 hectares) with estimated annual Greenhouse Gas emissions of 654,360 t/CO2/yr (178,300 t/C/yr) the agave/mesquite agroforestry system (sequestering 270 tons of CO2e above ground per hectare continuously after 10 years) would need to be deployed on approximately 2,423 hectares (5,986 acres) or 1.6% of the land in order to cancel out all current emissions. There are 2400 municipalidades or counties in Mexico, including 1000 that are already growing agave and harvesting the pinas for mescal.

In the watershed of Tambula Picachos in the municipality of San Miguel there are 39,022 hectares of rural land (mainly ejido land) in need of restoration (93.4% show signs of erosion, 53% with compacted soil). Deploying the agave/mesquite agroforestry on 2,423 hectares (6.2%) of this degraded land would be enough to cancel out all current emissions in the municipality of San Miguel.

The economic value of growing agave on this 2,423 hectares (including silage, pinas, and hijuelos) averaged out over 10 years would amount to roughly $47.7 million dollars US per year, a tremendous boost to the economy. In comparison, San Miguel de Allende, one of the top tourist destinations in Mexico (with 1.3 visitors annually) brings in one billion dollars a year from tourism, it’s number one revenue generator.

APPENDIX

Caminos de Regeneración: la agrosilvicultura trabaja con la naturaleza y usa los árboles para cultivar alimentos

BRUSELAS, BÉLGICA – En nuestro último episodio de “Caminos de Regeneración”, exploramos las raíces de la agrosilvicultura y cómo la agricultura industrial ha dejado de lado las antiguas prácticas agrícolas que producen alimentos saludables al mismo tiempo que cuidan el medio ambiente.

Cuando se trata de agricultura, el viejo dicho “la naturaleza es sabia” es totalmente cierto. Trabajar con la naturaleza en lugar de contra ella es una mentalidad que se remonta a principios de la historia de la humanidad, cuando los campesinos dependían del conocimiento y las tradiciones ancestrales para cultivar alimentos.

Nuestro nuevo episodio, “La agrosilvicultura en la actualidad, parte 1: Una breve historia de la agrosilvicultura”, presenta a Patrick Worms, asesor de política científica del Centro Mundial de Agrosilvicultura con sede en Nairobi y presidente de la Federación Agroforestal Europea.

La agrosilvicultura es una forma de agricultura que combina árboles y arbustos con cultivos alimentarios. Da prioridad a la naturaleza y es una de las formas más antiguas de agricultura. La agrosilvicultura considera que el paisaje natural y la integración de los árboles crean un sistema alimentario con beneficios ambientales, sociales y económicos.

Worms ha pasado décadas investigando y desarrollando sistemas agroforestales en todo el mundo. Es uno de los pocos cabilderos políticos y científicos en temas agroforestales en Bruselas y en otras partes de Europa, donde aporta su experiencia en políticas agrícolas.

Agrosilvicultura: el arte de leer un paisaje para mejorar la productividad agrícola

En una entrevista de Zoom con Regeneration International, Worms explicó cómo la introducción de tecnología moderna en el sector agrícola (pesticidas, fertilizantes sintéticos y equipos agrícolas como tractores, arados y cosechadoras) ha hecho que miles de años de evolución agrícola utilizando árboles hayan llegado a un camino sin salida.

El lado positivo es que a medida que las limitaciones de la agricultura industrializada se vuelven más obvias, estamos redescubriendo la sabiduría del antiguo conocimiento agroforestal, dijo Worms.

En el Centro Mundial de Agrosilvicultura, Worms está trabajando en nuevas formas de implementar sistemas agroforestales en todo el mundo y en regiones que se enfrentan a la escasez de alimentos y a los impactos del cambio climático y la desertificación.

“Si observas esos paisajes, son paisajes agroforestales típicos con jardines de múltiples estratos, plantas anuales en el suelo, enredaderas que trepan por los árboles, arbustos de tamaño medio y árboles más altos con animales y cultivos en el medio”.

La agrosilvicultura, una práctica tan antigua como la historia humana.

Los ejemplos de sistemas agroforestales se encuentran en todo el mundo y han estado presentes a  lo largo de la historia de la humanidad. Desde la domesticación del árbol del cacao en América Central y del Sur, hasta la higuera, que se originó en el suroeste de Asia y es una de las frutas más antiguas consumidas por los humanos, los sistemas agroforestales han producido algunos de los alimentos más populares de la actualidad.

Los primeros humanos que practicaban la agrosilvicultura desarrollaron sistemas agrícolas exitosos no porque tuvieran científicos con batas blancas de laboratorio, sino porque tenían un proceso constante de prueba y error. Las prácticas que eran exitosas eran adoptadas y transmitidas, y las que salían mal eran abandonadas, dijo Worms, y agregó:

“Pero la modernidad ha acabado todo eso. El conocimiento que nuestros antepasados adquirieron minuciosamente por milenios ​​ha desaparecido por completo”.

Reemplazar las prácticas agrícolas basadas en miles de años de conocimiento ancestral por una agricultura industrial dependiente de productos químicos ha degradado el suelo, eliminado la biodiversidad, despojado los alimentos de los nutrientes esenciales y esclavizado y endeudado a los campesinos con las principales corporaciones agrícolas.

La buena noticia es que el retorno a la agrosilvicultura y la ampliación de los sistemas de agricultura orgánica y regenerativa pueden revertir el daño causado por la agricultura industrial.

Los sistemas alimentarios y agrícolas que trabajan en armonía con en el medio ambiente absorben y almacenan carbono en el suelo y gracias a eso pueden mejorar el sustento social y económico de los campesinos, reconstruir la salud del suelo, promover la biodiversidad y las cuencas hidrográficas limpias, producir alimentos saludables y mitigar el cambio climático.

 Esto es precisamente lo que describió Food Tank: The Think Tank For Food de manera tan elocuente en octubre de este año:

“Si queremos proteger nuestro planeta y tener alimentos saludables en nuestra mesa, la agroecología es el camino a seguir”.

Para obtener más información sobre la agrosilvicultura y algunas de las mejores prácticas que se implementan en la actualidad, permanezca atento al próximo episodio, “La agrosilvicultura en la actualidad, parte 2: Las buenas prácticas de hoy”, en esta serie de dos partes.

 

Oliver Gardiner representa a Regeneration International en Europa y Asia. Julie Wilson, asociada de comunicaciones de la Asociación de Consumidores Orgánicos (OCA), contribuyó a este artículo. Para mantenerse al día con noticias y eventos, regístrese aquí para recibir el boletín de Regeneración Internacional.

 

Trails of Regeneration: Agroforestry Works With Nature, Uses Trees to Grow Food

BRUSSELS, BELGIUM – In our latest “Trails of Regeneration” episode, we explore the roots of agroforestry and how industrial agriculture has pushed aside ancient farming practices that produce healthy food while also caring for the environment. 

The old saying “nature knows best” rings true when it comes to agriculture. Working with nature instead of against it is a mindset that dates back early in human history when farmers relied on ancestral knowledge and traditions to grow food. 

Our new episode, “Agroforestry Today Part 1: A Brief History of Agroforestry,” features Patrick Worms, senior science policy advisor for the Nairobi-based World Agroforestry Centre and president of the European Agroforestry Federation.

Agroforestry is a form of agriculture that incorporates trees and shrubs with food crops. It puts nature first and is one of the most ancient forms of farming. Agroforestry considers the natural landscape and the integration of trees to create a food system with environmental, social and economic benefits. 

Worms has spent decades researching and developing agroforestry systems around the world. He is one of a handful of political and scientific agroforestry lobbyists in Brussels and elsewhere in Europe where he lends his expertise on agricultural policies.

Agroforestry: The art of reading a landscape to enhance agricultural productivity 

In a Zoom interview with Regeneration International, Worms explained how the introduction of modern technology in the agricultural sectorthink pesticides, synthetic fertilizers and farming equipment such as tractors, plows and combineshas in many ways brought thousands of years of agricultural evolution using trees to a standstill. 

The bright side is that as the limitations of industrialized agriculture become more obvious, we are rediscovering the wisdom of ancient agroforestry knowledge, said Worms. 

At the World Agroforestry Centre, Worms is working on new ways to implement agroforestry systems worldwide and in regions faced with food shortages and the impacts of climate change and desertification. 

Trees have proven to be an important resource through human history. Trees provide food and fuel, help fertilize soils and protect farmland from pests, diseases and extreme weather conditions. 

Combining trees, shrubs and grasses with food crops and livestock creates a functional ecosystem that’s efficient at producing a variety of healthy foods. In the featured video, Worms explains that natural landscapes where fruits and grasses grow together almost always have trees in them. 

Farmers learned early on the benefits of growing food alongside trees

Farmers who saved and planted seeds harvest after harvest learned early on that trees are beneficial when grown with certain food crops, said Worms. A good example of this exists in the high plateaus of Papua New Guinea, an island researchers believe is where the banana was first domesticated

Humans first settled in Papua New Guinea about 50,000 to 60,000 years ago. Despite the cool-to-cold climate, agriculture was in full swing in the region’s highlands by 7,000 B.C. The environment, dotted with swamps and rich in flora and fauna, helped make it one of the few areas of original plant domestication in the world. 

Early foods systems such as those in Papua New Guinea are prime examples of ancient agroforestry, said Worms, adding: 

“If you look at those landscapes, they are typical agroforestry landscapes with multi-strata gardens, annuals on the ground, vines climbing along with trees, mid-level shrubs and taller trees with animals and crops in between.”

Agroforestry is practiced throughout ancient human history

Examples of agroforestry systems span the globe throughout human history. From the domestication of the cacao tree in Central and Latin America, to the fig treewhich originated in southwest Asia and is one of the oldest fruits eaten by humansagroforestry systems have produced some of today’s most popular foods.

Early humans that practiced agroforestry developed successful farming systems not because they had scientists in white lab coats, but because they had a constant process of trial and error. The good things were adopted and passed on, and the bad things were abandoned, said Worms, adding: 

“But modernity has swept that away. Knowledge that was painstakingly gained by millennia of our ancestors has completely disappeared.”

Replacing farming practices based on thousands of years of ancestral knowledge with chemical-dependent industrial agriculture has degraded the soil, eliminated biodiversity, stripped food of essential nutrients and enslaved and indebted farmers to major agriculture corporations. 

The good news is that a return to agroforestry and the scaling up of organic and regenerative agriculture systems can reverse the damage caused by industrial agriculture. 

Environmentally focused food and farming systems can improve the social and economic livelihood of farmers, rebuild soil health, promote biodiversity and clean watersheds, produce healthy food and mitigate climate change by drawing down and storing carbon in the soil. 

As Food Tank: The Think Tank For Food wrote so eloquently in October: 

“If we are going to protect our planet and keep healthy food on our table, agroecology is the way forward.”

To learn more about agroforestry and some of today’s best practices, stay tuned for the next episode, “Agroforestry Today P 2: Today’s Good Practices,” in this two-part series.

Oliver Gardiner represents Regeneration International in Europe and Asia. Julie Wilson, communications associate for the Organic Consumers Association (OCA), contributed to this article.

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A Regenerative Revolution in the Poultry Industry

NORTHFIELD, Minn. ― As a farmer, Reginaldo Haslett-Marroquin would tell you himself that he produces nothing. Nature does all the work.

However what Haslett-Marroquin can be credited for is leading a regional deployment of his patented regenerative poultry system, and managing systems development, infrastructure and farms operating under it.

Haslett-Marroquin and the Tree-Range system have turned southeast Minnesota into the epicenter of a budding movement in regenerative agriculture in the Midwest and beyond. The mission of the system is to deploy regenerative poultry at scale in the bordering region southwestern Wisconsin, northeastern Iowa and southeast Minnesota. Haslett-Marroquin said so far what’s been done is the organization of foundational support for the system and its infrastructure.

Fundamental to that infrastructure is deployment of poultry processing. Haslett-Marroquin said after a few years of work, the first poultry processing facility in Stacyville, Iowa, was purchased and is now in the process of becoming operational, with plans to open for processing next year.

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Ganadería carbono positivo: el futuro de la carne verde y la madera

“Un solo árbol aporta el oxígeno necesario que respiran tres personas por día”. Moverse de manera sustentable se ha convertido en el desvelo de toda actividad productiva. Sea industrial, como agropecuaria, como minera o de cualquier tipo, todos están bajo la lupa del cambio climático. Cuánto hacen y cuánto generan, ¿cuánto contaminan? ¿Y qué devuelven a cambio?

“El cambio climático es un tema que nos tiene preocupados, cada año la temperatura de la atmósfera marca récords y en este contexto, los árboles presentan un servicio ambiental indispensable para absorber CO2, una acción positiva que puede verse reflejada en bonos de carbono”, disparó como puntapié inicial, el presidente de la Asociación Forestal Argentina (AFoA), en el seminario sobre captación de carbono como parte del negocio forestal.

Los más de 500 personas que se sumaron a las distintas exposiciones, no sólo de Argentina sino de Latinoamérica y España, reflejan la importancia que tiene este tema para distintos sectores.

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Perennial Vegetables Are a Solution in the Fight Against Hunger and Climate Change

Marisha Auerbach’s home garden is an edible landscape. Archways of table and wine grapes shade the entry while tree kales, tree collards, and stinging nettles dot the pathway. Auerbach, a permaculture teacher at Oregon State University, and her partner, Zane Ingersoll, estimate roughly 80 percent of their diet comes from this 6,600-square-foot lot in Portland. About 60 percent of the garden is perennial plants, trees, and shrubs—meaning they grow all year long and don’t need to be replanted or reseeded the following year.

Perennial agriculture—including agroforestrysilvopasture, and the development of perennial row crops such as Kernza—has come to prominence in recent years as an important part of the fights against soil erosion and climate change. Not only do perennial plants develop longer, more stabilizing roots than annual crops, but they’ve also been shown to be key to sequestering carbon in the soil.

Now, a new study in the journal PLoS ONE is pointing to vegetables like the ones in Auerbach’s garden as another important addition to the list.

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Investors Say Agroforestry Isn’t Just Climate Friendly — It’s Also Profitable

In the latter part of 2016, Ethan Steinberg and two of his friends planned a driving tour across the U.S. to interview farmers. Their goal was to solve a riddle that had been bothering each of them for some time. Why was it, they wondered, that American agriculture basically ignored trees?

This was no esoteric inquiry. According to a growing body of scientific research, incorporating trees into farmland benefits everything from soil health to crop production to the climate. Steinberg and his friends, Jeremy Kaufman and Harrison Greene, also suspected it might yield something else: money.

“We had noticed there was a lot of discussion and movement of capital into holistic grazing, no till, cover cropping,” Steinberg recalls, referencing some of the land- and climate-friendly agricultural practices that have been garnering environmental and business attention recently. “We thought, what about trees? That’s when a lightbulb went off.”

The trio created Propagate Ventures, a company that now offers farmers software-based economic analysis, on-the-ground project management, and investor financing to help add trees and tree crops to agricultural models. One of Propagate’s key goals, Steinberg explained, was to get capital from interested investors to the farmers who need it — something he saw as a longtime barrier to this sort of tree-based agriculture.

Propagate quickly started attracting attention. Over the past two years, the group, based in New York and Colorado has expanded into eight states, primarily in the Northeast and Mid-Atlantic, and is now working with 20 different farms. Last month, it announced that it had received $1.5 million in seed funding from Boston-based Neglected Climate Opportunities, a wholly owned subsidiary of the Jeremy and Hannelore Grantham Environmental Trust.

A Propagate Ventures agroforestry project in Hudson, NY, planted in April 2020. Image courtesy of Propagate Ventures

“My hope is that they can help farmers diversify their production systems and sequester carbon,” says Eric Smith, investment officer for the trust. “In a perfect world, we’d have 10 to 20 percent of U.S. land production in agroforestry.”

For the past few years, private sector interest in “sustainable” and “climate-friendly” efforts has skyrocketed. Haim Israel, Bank of America’s head of thematic investment, suggested at the World Economic Forum earlier this year that the climate solutions market could double from $1 trillion today to $2 trillion by 2025. Flows to sustainable funds in the U.S. have been increasing dramatically, setting records even amid the COVID-19 pandemic, according to the financial services firm Morningstar.

And while agriculture investment is only a small subset of these numbers, there are signs that investments in “regenerative agriculture,” practices that improve rather degrade than the earth, are also increasing rapidly. In a 2019 report, the Croatan Institute, a research institute based in Durham, North Carolina, found some $47.5 billion worth of investment assets in the U.S. with regenerative agriculture criteria.

“The capital landscape in the U.S. and globally is really shifting,” says David LeZaks, senior fellow at the Croatan Institute. “People are beginning to ask more questions about how their money is working for them as it relates to financial returns, or how it might be working against them in the creation of extractive economies, climate change or labor issues.”

Agroforestry, the ancient practice of incorporating trees into farming, is just one subset of regenerative agriculture, which itself is a subset of the much larger “ESG,” or Environmental, Social and Governance, investment world. But according to Smith and Steinberg, along with a small but growing number of financiers, entrepreneurs and company executives, it is one particularly ripe for investment.

Although relatively rare in the U.S., agroforestry is a widespread agricultural practice across the globe. Project Drawdown, a climate change mitigation think tank that ranks climate solutions, estimates that some 650 million hectares (1.6 billion acres) of land are currently in agroforestry systems; other groups put the number even higher. And the estimates for returns on those systems are also significant, according to proponents.

Vulcan Farm in Illinois combines intensive perennial polyculture, windbreaks, alley cropping, and silvopasture, and also features an innovative long-term lease model that provides options to non-operator landholders and land access for agroforestry farmers. Photo courtesy of Savanna Institute.

Ernst Götsch, a leader in the regenerative agriculture world, estimates that agroforestry systems can create eight times more profit than conventional agriculture. Harry Assenmacher, founder of the German company Forest Finance, which connects investors to sustainable forestry and agroforestry projects, said in a 2019 interview that he expects between 4% and 7% return on investments at least; his company had already paid out $7.5 million in gains to investors, with more income expected to be generated later.

This has led to a wide variety of for-profit interest in agroforestry. There are small startups, such as Propagate, and small farmers, such as Martin Anderton and Jono Neiger, who raise chickens alongside new chestnut trees on a swath of land in western Massachusetts. In Mexico, Ronnie Cummins, co-founder and international director of the Organic Consumers Association, is courting investors for funds to support a new agave agroforestry project. Small coffee companies, such as Dean’s Beans, are using the farming method, as are larger farms, such as former U.S. vice president Al Gore’s Caney Fork Farms. Some of the largest chocolate companies in the world are investing in agroforestry.

“We are indeed seeing a growing interest from the private sector,” says Dietmar Stoian, lead scientist for value chains, private sector engagement and investments with the research group World Agroforestry, also known by the acronym ICRAF. “And for some of them, the idea of agroforestry is quite new.”

Part of this, he and others say, is growing awareness about agroforestry’s climate benefits.

Gains for the climate, too

According to Project Drawdown, agroforestry practices are some of the best natural methods to pull carbon out of the air. The group ranked silvopasture, a method that incorporates trees and livestock together, as the ninth most impactful climate change solution in the world, above rooftop solar power, electric vehicles and geothermal energy.

If farmers increased silvopasture acreage from approximately 550 million hectares today to about 770 million hectares by 2050 (1.36 billion acres to 1.9 billion acres), Drawdown estimated carbon dioxide emissions could be reduced over those 30 years by up to 42 gigatons — more than enough to offset all of the carbon dioxide emitted by humans globally in 2015, according to NOAA — and could return $206 billion to $273 billion on investment.

Part of the reason that agroforestry practices are so climate friendly (systems without livestock, i.e. ‘normal’ agroforestry like shade grown coffee, for example, are also estimated by Drawdown to return well on investment, while sequestering 4.45 tons of carbon per hectare per year) is because of what they replace.

Photo of silvopasture system in Georgia by Mack Evans. Image via U.S. National Agroforestry Center.

Traditional livestock farming, for instance, is carbon intensive. Trees are cut down for pasture, fossil fuels are used as fertilizer for feed, and that feed is transported across borders, and sometimes the world, using even more fossil fuels.

Livestock raised in concentrated animal feeding operations (CAFOs), produce more methane than cows that graze on grass. A silvopasture system, on the other hand, involves planting trees in pastures — or at least not cutting them down. Farmers rotate livestock from place to place, allowing soil to hold onto more carbon.

There are similar benefits to other types of agroforestry practices. Forest farming, for instance, involves growing a variety of crops under a forest canopy — a process that can improve biodiversity and soil quality, and also support the root systems and carbon sequestration potential of farms.

A changing debate

Etelle Higonnet, senior campaign director at campaign group Mighty Earth, says a growing number of chocolate companies have expressed interest in incorporating agroforestry practices — a marked shift from when she first started advocating for that approach.

“When we first started talking to chocolate companies and traders about agroforestry, pretty much everybody thought I was a nutter,” she says. “But fast forward three years on and pretty much every major chocolate company and cocoa trader is developing an agroforestry plan.”

What that means on the ground, though, can vary widely, she says. Most of the time it is a company’s sustainability department that is pushing for agroforestry investment, not the C-suite. Some companies have committed to sourcing 100% of their cacao from agroforestry systems. Others are content with 5% of their cacao coming from farms that use agroforestry.

Alley cropping is a common form of agroforestry, where annual crops like hay, grains, or vegetables are grown between long rows of useful fruit or fodder trees. Here livestock advisor Gaabi Hathaway and herding dog Bohdi inspect ‘mulberry alley’ at Tennessee’s Caney Fork Farms. Image by Sherman Thomas courtesy of Caney Fork Farms.

What a company considers “agroforestry” can also be squishy, she points out — a situation that makes her and other climate advocates worry about companies using the term to “greenwash,” or essentially pretend to be environmentally friendly without making substantive change.

“What is agroforestry?” says Simon Konig, executive director of Climate Focus North America. “There is no clear definition. There’s an academic, philosophical definition, but there’s not a practical definition, nothing that says, ‘it includes this many species.’ Basically, agroforestry is anything you want it to be, and anything you want to write on your brochure.”

He says he has seen cases in South America where people have worked to transform degraded cattle ranches into cocoa plantations. They have planted banana trees alongside cocoa, which needs shade when young. But when the cocoa is five years old and requires more sun, the farmers take out the bananas.

“They say, ‘it’s agroforestry,’” Konig says. “So there are misunderstandings — there are different objectives and standards.”

He has been working to produce a practical agroforestry guide for cocoa and chocolate companies. One of the guide’s main takeaways, he says, is that there is not a one-size-fits-all approach to agroforestry. It depends on climate, objectives, markets, and all sorts of other variables.

This is one of the reasons that agroforestry has been slow to gain investor attention, says LeZaks of the Croatan Institute.

“There really aren’t the technical resources — the infrastructure, the products — that work to support an agroforestry sector at the moment,” LeZaks says.

Pigs raised on New Forest Farm in Wisconsin benefit from tree shade, fruits and nuts. Livestock serve multiple purposes in agroforestry, such as pest management, soil fertilization, and additional farm revenue. Photo courtesy of Savanna Institute.

While agroforestry is seen as having significant potential for the carbon offset market, its variability makes it a more complicated agricultural investment. Another challenge to agroforestry investment is time.

Tree crops take years to produce nuts, berries or timber. This can be a barrier for farmers, who often do not have extra capital to tie up for years.

It can also turn off investors.

“People are bogged down by business as usual,” says Stoian from World Agroforestry. “They have to report to shareholders. Give regular reports. It’s almost contradictory to the long-term nature of agroforestry.”

This is where Steinberg and Propagate Ventures come in. The first part of the company’s work is to fully analyze a farmer’s operation, Steinberg says. It evaluates business goals, uses geographic information system (GIS) components to map out land, and determines the trees most appropriate for the particular agricultural system. With software analytics, Propagate predicts long-term cost-to-revenue and yields, key information for both farmers and possible private investors.

After the analysis phase, Propagate helps implement the agroforestry system. It also works to connect third-party investors with farmers, using a revenue-sharing model in which the investor takes a percentage of the profit from harvested tree crops and timber.

Additionally, Propagate works to arrange commercial contracts with buyers who are interested in adding agroforestry-sourced products to their supply chains.

“Here’s an opportunity to work with farmers to increase profitability by incorporating tree crops into their operations in a way that’s context specific,” Steinberg says. “And it also starts addressing the ecological challenge that we face in agriculture and beyond.”

This report is part of Mongabay’s ongoing coverage of trends in global agroforestry, view the full series here.

Reposted with permission from Mongabay

El levantamiento de los movimientos de base: un llamado a cambiar el mundo

En esta entrevista, Ronnie Cummins, fundador de la Asociación de Consumidores Orgánicos, habla sobre su nuevo libro “Grassroots Rising: A Call to Action on Climate, Farming, Food and a Green New Deal”.

“Gran parte del libro habla de cómo necesitamos transformar nuestro sistema alimentario y agrícola, no solo en los Estados Unidos sino en todo el mundo, para poder resolver muchos de los problemas a los que nos estamos enfrentando: contaminación ambiental, problemas de salud, la crisis climática y el hecho de que tenemos tanta pobreza en las zonas rurales … “, dice Cummins.

La agricultura orgánica regenerativa es la respuesta a muchos problemas

Cummins hace un llamado a una transformación basada en la transición a la agricultura ecológica regenerativa, un tipo de prácticas agrícolas que tienen la capacidad de resolver muchos, si no la mayoría de estos problemas de forma simultánea.

Por ejemplo, uno de los argumentos principales a favor de los cultivos y alimentos genéticamente modificados (GE) era que iban a resolver el hambre en el mundo. La realidad, sin embargo, ha demostrado que este argumento es falso.

La agricultura transgénica en realidad hace todo lo contrario. Destruye nuestros suelos y hace que los alimentos sean más tóxicos y menos nutritivos. La agricultura regenerativa, por otro lado, ha demostrado ser superior con respecto al rendimiento y la nutrición, todo sin usar productos químicos tóxicos. Como Cummins señaló:

“La forma en que tradicionalmente hemos cultivado alimentos durante los últimos 10,000 años y la forma en que hemos criado animales en los últimos 20,000 o 30,000 años es realmente orgánica y de pastoreo.

Este experimento salvaje al cual la industria nos ha expuesto desde la Segunda Guerra Mundial, utilizando productos químicos tóxicos, fertilizantes sintéticos, semillas genéticamente modificadas y granjas industriales de animales, ha demostrado ser un desastre, no solo para los granjeros, los animales y la tierra, sino también para nuestra salud pública.

Nuestro llamado a cuidar de su salud y de su dieta está directamente relacionado con cuidar de nuestro medio ambiente y de todo nuestro sistema económico, y transformar este sistema degenerativo de alimentos, agricultura y uso de la tierra en un sistema orgánico y regenerativo “.

Cuatro impulsores del cambio

En su libro, Cummins detalla cuatro factores principales de cualquier sistema, ya sea, como en este caso, el sistema degenerativo que tenemos actualmente o el sistema regenerativo que nos gustaría tener:

  1. Educación y sensibilización: esto también incluye poner en práctica la información, es decir, cada vez que saque su billetera, está decidiendo si su dinero va a apoyar un sistema degenerativo o regenerativo. El verdadero cambio se produce cuando las personas trasladan sus creencias en el mercado.
  2. Innovación: esto incluye las innovaciones de los agricultores, ganaderos, personas que cuidan nuestros bosques y humedales y personas innovadoras en el área de la educación pública.
  3. Cambios en las políticas: esto incluye cambios de política desde las juntas escolares locales y los distritos de parques hasta la Casa Blanca. En la actualidad, nuestras políticas favorecen intereses especiales corporativos como Monsanto, Dow, DuPont, la industria farmacéutica y Wall Street. Una vez que obtengamos políticas que apoyen los productos orgánicos, la agricultura regenerativa y la salud natural, el crecimiento de estas áreas será mucho más fácil y rápido.
  4. Financiación e inversión: esto incluye tanto a inversores privados como a fondos públicos.

Como señaló Cummins, “educación, innovación, cambios en las políticas e inversión son los cuatro factores que impulsan este cambio de paradigma”. Sin embargo, a menudo el cambio es lento, y una de las razones por las que Cummins escribió “Grassroots Rising” fue para inspirar optimismo y esperanza.

“Obviamente, todavía estamos en una fase degenerativa, pero podemos salir de esto”, dice. “Creo que este año, el 2020, va a ser el comienzo de un enorme despertar global”.

Aumentar las mejores prácticas

Cummins es codirector de una granja orgánica de investigación y centro de conferencias a las afueras de San Miguel de Allende, México, donde coordina un sistema agrícola regenerativo que integra la producción orgánica de vegetales, semillas y forraje con el manejo integral regenerativo de aves, ovejas, cabras y cerdos. Él y otros buscan constantemente las mejores prácticas que se puedan ampliar e implementar con éxito en millones de granjas. Cummins explica:

“Llevamos 10 años dirigiendo una granja de investigación y educativa [Vía Orgánica] a las afueras de San Miguel de Allende, justo en el centro de México. Es la zona alta del desierto …

Si nos fijamos en las estadísticas, el 40% de la superficie del mundo corresponde a zonas semiáridas o áridas, y ese es el tipo de área donde nos encontramos aquí, … de hecho, este un paisaje muy común a nivel global.

Lo que es difícil como agricultor o ganadero, si vives en las partes semiáridas o áridas del mundo, es que no solo la lluvia es estacional y no recibes mucha, sino que es casi imposible de cultivar en la mayor parte de este terreno.

Lo que la gente ha hecho durante cientos de años es pastorear ganado en estas tierras áridas y semiáridas degradadas. El problema es que han sobrepastoreado gran parte de este 40% de la superficie del mundo”.

Las innovaciones simples pueden resolver problemas complejos

Durante uno de los talleres facilitados por Cummins sobre composta orgánica, dos granjeros locales se le acercaron diciendo que habían desarrollado una técnica muy simple usando el agave y los árboles de mezquite para producir forraje para animales sumamente económico y nutritivo.

Estas dos plantas, que crecen juntas de manera natural en áreas áridas y semiáridas, no requieren riego, y la fotosíntesis del agave se encuentra entre las más eficientes del mundo. El agave crece rápidamente, produce grandes cantidades de biomasa y secuestra y almacena enormes cantidades de carbono, tanto por encima como por debajo de la superficie del suelo, al mismo tiempo que produce alimento para animales o forraje económico y nutritivo y restaura la tierra.

Como señaló Cummins, el hecho de que los agaves y los mezquites (u otros árboles fijadores de nitrógeno) crezcan juntos de forma natural es la manera que tiene la naturaleza de reparar los paisajes erosionados. Las raíces del árbol de mezquite pueden alcanzar los 38 metros, fijan nitrógeno de la atmósfera en el suelo y absorben minerales desde las profundidades del suelo.

Mientras tanto, el agave agrega enormes cantidades de biomasa a la tierra cada año, de manera que se reduce el exceso de CO2 de la atmósfera, y extrae nitrógeno y otros minerales del suelo para alimentar su rápido crecimiento. Es más, cuando se cultiva junto a un árbol fijador de nitrógeno, se obtiene un sistema de biodiversidad que continuará creciendo y prosperando de forma continua.

El agave fermentado es un alimento para animales muy económico

El agave fermentado producido por este sistema es un alimento para animales que solo cuesta 5 centavos por kilo. La clave es la fermentación. Para los animales, las hojas crudas de agave son desagradables y difíciles de digerir debido a sus niveles de saponinas y lectinas, pero una vez fermentadas se vuelven digeribles y sabrosas.

La fermentación también aumenta el valor nutricional. Estaba tan impresionado con lo que Cummins me contó que coseché alrededor de 100 kilos de plantas de sábila y les apliqué este proceso para ver si las podía convertir en un alimento excelente para mis seis pollos. Este es un resumen del proceso:

  • Corta algunas de las hojas inferiores del agave y pícalas en trozos grandes con un machete. Uno de los agricultores, Juan Frías, inventó una máquina simple que muele la hoja y la deja fina como una ensalada de col.
  • Coloque las hojas de agave picadas en un balde grande y cuando esté lleno a la mitad presiona las hojas para eliminar el oxígeno. Continúa llenando el balde hasta arriba. Presiona de nuevo las hojas y ponle una tapa. (Como se explica más adelante, agregar vainas de mezquite a una tasa óptima del 20% aproximadamente duplicará el contenido de proteínas del producto final).
  • Déjalo reposar 30 días. El proceso de fermentación convierte las saponinas y lectinas en azúcares y carbohidratos naturales. El puré resultante se mantendrá fresco por hasta dos años.

Cummins y otros campesinos orgánicos mexicanos han hecho la prueba y han alimentado a diversos animales como ovejas, cabras, pollos y cerdos con el forraje de agave, y todos lo aman.

“La importancia de esto es, en primer lugar, si usted es un pequeño agricultor que no puede permitirse el lujo de comprar alfalfa, y no puede pagar el heno durante la estación seca. Es demasiado caro … Hace que los huevos y la carne se encarezcan demasiado para que la gente los compre.

Cuando comienzas a mirar … de reducir los costos de alimentación en un 50%, o incluso tres cuartos con estas cosas que cuestan un centavo, entonces no es necesario llegar al sobrepastoreo de mis animales. Todavía pastorean porque es bueno para ellos … pero no tendrías que tenerlos al aire libre todos los días, sobrepastoreando los pastos que ya están deteriorados.

Estamos hablando de algo increíble… El análisis de laboratorio del agave fermentado [muestra] que contiene aproximadamente de 5% a 9% de proteína, lo cual es bastante bueno. La proteína de la alfalfa es de 16% a 18%.

Lo que estos agricultores, que también son científicos retirados, descubrieron es que si pones un 20% de vainas de los árboles de mezquite en tu fermentación, se disparará el nivel de proteína hasta aproximadamente un 18%, casi lo mismo que contiene la alfalfa.

Hay muchas otros factores que hacen que el agave sea mejor opción que la alfalfa. Una de las cosas sobre la alfalfa es que requiere mucha agua … El agave usa una vigésima sexta parte de la cantidad de agua que la alfalfa necesita para producir un gramo de biomasa.

Estas plantas del desierto han evolucionado durante millones de años para utilizar el agua y la humedad de una manera realmente eficiente … La apertura en las hojas, llamada estomas … solo se abre por la noche, después del atardecer.

Estas plantas literalmente succionan la humedad del aire durante toda la noche, y luego, cuando llega el amanecer, los estomas se cierran … Pueden pasar años sin lluvia, y pueden sobrevivir a temperaturas bastante duras … [y] no se requiere ni un solo químico en todo este proceso. Todo este proceso es orgánico de forma inherente”.

Otras ventajas

Un certificador orgánico ahora está evaluando una de las operaciones que utilizan este proceso de alimentación a base de agave, que puede contribuir en gran medida a crear productos orgánicos menos costosos. Por ejemplo, en lugar de gastar 45 centavos por kilo en alimento orgánico para pollos, los criadores de pollo pueden reducir el gasto a entre 5 y 10 centavos por kilo.

Al final, eso hará que los pollos y huevos de corral orgánicos sean mucho más asequibles para el consumidor promedio. Lo mismo ocurre con los productos de cerdo, oveja y cabra.

Otros beneficios incluyen una mejor función inmune en los animales, similar a la observada en humanos que comen muchos alimentos fermentados. Además, alrededor del 50% del alimento de agave fermentado es agua, lo que significa que los animales no necesitan tanta agua.

Cummins y otros defensores de las granjas orgánicas ahora están tratando de convencer al programa mexicano de reforestación para que también participe. Esto resolvería varios problemas. En primer lugar, es difícil reforestar en climas áridos, que corresponden al 60% de México, ya que incluso los árboles de mezquite necesitan agua en su primera etapa de desarrollo hasta que se establezcan. Cultivar agave en áreas que ya tienen mezquite u otros árboles fijadores de nitrógeno aceleraría el proceso y reduciría la demanda de agua.

En segundo lugar, cultivar agave y mezquite juntos con el fin de reforestar, al mismo tiempo que se cuenta con instalaciones para producir alimentos fermentados de agave para la venta, permitirá que los agricultores que no están dispuestos a cultivar sus propios agaves aún pueden beneficiarse de esta económica alternativa de alimento. En tercer lugar, este proyecto también ayudaría a reducir la pobreza rural, que es lo que está impulsando la inmigración a los EE. UU.

“Si las personas no fueran tan pobres, si no vivieran en estos paisajes tan secos y degradados, no intentarían ir a los EE. UU., solamente irían de visita”, dice Cummins.

“Podemos resolver este problema de inmigración. Podemos resolver este problema de pobreza rural. Muchos de estos pequeños agricultores, ni siquiera pueden permitirse comer su propio animal, como el cordero, regularmente.

Lo tienen para celebraciones, pero, en las zonas rurales, deberían poder comer hamburguesas de cordero de forma regular. Ahora podrán hacerlo. A la larga, si restauramos el paisaje, cultivos como el maíz, los frijoles y la calabaza volverán a crecer … ”

Otra pequeña industria artesanal también está empezando a crecer alrededor del agave. Las fibras del agave son muy fuertes, por lo que la gente ahora las está comenzando a usar para hacer bloques o ladrillos de construcción livianos.

Por último, Cummins estima que si se siembran 2.5 millones de plantas de agave en 12,000 hectáreas durante la próxima década, se podrán eliminar todas las emisiones de gases de efecto invernadero creadas por el municipio de San Miguel en este momento.

Más información

Para obtener más información acerca de cómo la agricultura regenerativa puede ayudar a resolver muchos de los problemas que enfrenta el mundo en este momento, asegúrese de obtener una copia de “Grassroots Rising: A Call to Action on Climate, Farming, Food and a Green New Deal” (estamos trabajando en la traducción al español del libro y saldrá a la venta próximamente).

“Esta práctica regenerativa en tierras secas representa un cambio de las reglas del juego”, dice Cummins. “Hay prácticas en humedales y en el norte global, [donde] ya estamos viendo cosas como el manejo holístico del ganado y prácticas orgánicas biointensivas.

Precisamente, son todas estas prácticas juntas, las mejores prácticas implementadas en diferentes partes del mundo, en diferentes ecosistemas, lo que va a marcar la diferencia.

Es usted, el consumidor, el lector, el que necesita difundir estas buenas noticias, y espero que considere comprar una copia de mi nuevo libro, ‘Grassroots Rising’, donde trato de dibujar una hoja de ruta de cómo podemos regenerar los paisajes del mundo lo más rápido posible para que podamos volver a disfrutar de la vida “.

Publicado con permiso de Mercola.com

El poder del agave: cómo un revolucionario sistema agroforestal y de pastoreo en México puede ayudar a revertir el calentamiento global

“El uso de la tierra y las insostenibles emisiones de gases de efecto invernadero están dando un golpe tras otro a los ecosistemas naturales, claves para la lucha contra el cambio climático global.

Y sin grandes reducciones de emisiones y transformaciones en la producción de alimentos y la gestión de la tierra, el mundo no tiene ninguna posibilidad de evitar un calentamiento planetario catastrófico “.

Los agaves, cuyo ejemplar más conocido es el agave azul que se usa para producir tequila, en conjunto con especies fijadoras de nitrógeno a menudo arbustivas, como el mezquite, el huizache, el palo fierro del desierto y las variedades de acacia que crecen fácilmente junto al agave, se encuentran entre las plantas más comunes, prolíficas y, sin embargo, habitualmente denigradas o ignoradas en el mundo. Como señala el científico climático de la India, el Dr. Promode Kant:

“El agave es para las partes más secas del mundo lo que el bambú es para las zonas más húmedas. La captura de CO2 atmosférico de la vegetación está severamente limitada por la disponibilidad de tierra y agua. La mejor opción serían las especies que pueden utilizar tierras no aptas para la producción de alimentos y, sin embargo, acelerar la dinámica del secuestro de carbono.

Hasta un 40% de tierra en el planeta es árida y semiárida, principalmente en los trópicos, pero también en las zonas templadas y frías del norte. En casi la mitad de estas tierras, con una precipitación anual mínima de unos 250 mm y suelos ligeramente refractarios, la valiosa especie de agave crece razonablemente bien ”. (Kant, P. 2010)

Cuando los agaves y los árboles fijadores de nitrógeno son cultivados juntos y densamente intercalados, tienen la capacidad de extraer grandes cantidades de CO2 de la atmósfera y producir más biomasa (y forraje animal fermentado) en la superficie del suelo y en las capas subterráneas de forma continua cada año que cualquier otra especie desértica y semidesértica.

Ideal para climas áridos y cálidos, los agaves y sus árboles compañeros, una vez establecidos, requieren poca o ninguna irrigación para sobrevivir y prosperar. Los agaves solos pueden extraer y almacenar en la superficie del suelo el equivalente en peso seco de 30-60 toneladas de CO2 por hectárea.

Ahora, un nuevo modelo agroforestal y de alimentación de ganado basado en agave y desarrollado en el estado de Guanajuato, México, promete revitalizar la producción ganadera de campesinos y al mismo tiempo almacenar grandes cantidades de carbono atmosférico en la superficie del suelo.

Si estos sistemas de agave / agroforestería son ampliados e implementados en millones de pastizales actualmente degradados y sobrepastoreados, tienen el potencial no solo de mejorar la salud del suelo y el pasto, sino también ayudar a mitigar y potencialmente revertir el cambio climático.

Emergencia climática 

Como nos advierten los científicos de todo el mundo, los activistas y nuestra propia experiencia cotidiana, nos enfrentamos a una emergencia climática. El “ganar dinero a cualquier precio”, la economía sobrealimentada con combustibles fósiles, junto con la agricultura y las granjas industriales, el uso destructivo de la tierra y el consumismo sin sentido han bombeado al cielo una carga peligrosa de CO2 y contaminación por gases de efecto invernadero, provocando el calentamiento global y el cambio climático violento.

Las prácticas degenerativas de producción de alimentos, agricultura y uso de la tierra han decarbonizado y eliminado gran parte de la vida biológica y la capacidad natural de captura de carbono de nuestros suelos, bosques y ecosistemas.

Esta degradación y desertificación de los paisajes mundiales ha oxidado y liberado miles de millones de toneladas de gases de efecto invernadero a la atmósfera, y ha eliminado gran parte de la biomasa superficial que alguna vez se almacenó en nuestros bosques y paisajes.

Esta degeneración global ha causado la disminución de tanto carbono y vida biológica en nuestros suelos árboles y plantas, que estos sistemas naturales ya no pueden extraer y secuestrar (a través de la fotosíntesis natural) el exceso de CO2 y gases de efecto invernadero en la atmósfera suficientes para mantener el equilibrio necesario entre el CO2 y otros gases de efecto invernadero en la atmósfera y el carbono almacenado en nuestros suelos, árboles y plantas.

La Convención de las Naciones Unidas para Combatir la Desertificación (UNCCD) estima que las tierras áridas y semiáridas constituyen el 41.3% de la superficie terrestre de la tierra, incluido el 15% de América Latina (la mayor parte de México), el 66% de África, el 40% de Asia, y 24% de Europa.

Los agricultores y pastores en estas áreas enfrentan desafíos tremendos debido al aumento de las sequías, las lluvias irregulares, los suelos degradados, los pastizales sobrepastoreados y la escasez de agua. Muchas de estas áreas están en peligro de degenerar aún más hacia la desertificación, totalmente incapaces de sostener cultivos o ganado.

La mayoría de las tierras áridas del mundo se encuentran en las regiones subdesarrolladas económicamente del Sur Global, aunque también hay millones de acres de tierras áridas en los Estados Unidos, Australia y el sur de Europa. La agricultura, la ganadería y la conservación del ecosistema se están volviendo cada vez más problemáticas en estas tierras áridas, especialmente porque la mayoría de las granjas y ranchos en estas áreas no tienen pozos de riego o acceso a las aguas superficiales durante todo el año.

Los niveles de producción de cultivos y ganado se están deteriorando, los árboles y las plantas perennes generalmente se han eliminado o quemado estacionalmente, y las praderas y pastizales se han sobrepastoreado. Los niveles de pobreza, desempleo y desnutrición en estos paisajes degradados son rampantes y dan lugar a la violencia, el crimen organizado y la migración forzada.

Sin embargo, tenemos una solución que nos llega de México y es aplicable a muchas otras regiones. Siempre y cuando los agricultores y los ganaderos detengan el pastoreo excesivo en los pastizales y eliminen las prácticas de tala y quema, y en lugar de eso se enfoquen en reforestar, revegetar, rehidratar y volver a carbonizar los suelos agotados mediante la implementación de prácticas tradicionales y autóctonas de captación de agua, agrosilvicultura, ganadería y gestión de la tierra junto con agroforestería basada en agave, entonces quizás podamos enverdecer las áreas secas y secuestrar y almacenar grandes cantidades de carbono.

Vía Orgánica

Después de décadas como activista por la alimentación y el clima y oponiéndome a las prácticas pro-transgénicos para la Asociación de Consumidores Orgánicos en los Estados Unidos, ahora paso una buena parte de mi tiempo administrando un rancho orgánico y regenerativo y centro de capacitación, Vía Orgánica, en la zona alta del desierto del Bajío en el centro-norte de México.

El ecosistema semiárido y de temporal (lluvia estacional) y clima en el estado de Guanajuato es similar al de muchas partes de México, y al del 40% del mundo. En nuestro valle, generalmente tenemos 500 milímetros de precipitación en la “temporada de lluvias” (julio-octubre), que enverdece el paisaje, seguido de ocho meses con poca o ninguna lluvia.

En el Rancho Vía Orgánica hemos estado tratando de regenerar nuestro ambiente de alto desierto (1,920 metros de elevación). Para lograrlo hemos desarrollado prácticas agrícolas, ganaderas y de manejo del paisaje que producen alimentos y semillas orgánicas saludables, secuestran carbono en el suelo, preservan nuestro monte o áreas naturales densamente vegetadas, disminuyen la velocidad del agua e infiltran el agua de lluvia (incluida la escorrentía que baja por las montañas y laderas) para recargar nuestra capa freática y reforestan y revegetan nuestros campos de maíz y pastizales todavía algo degradados.

Si observamos nuestro valle de montaña, la flora más prominente son los cactus y los agaves (algunos de los cuales son bastante grandes) junto con cientos de mezquites, huizaches y acacias en forma de arbustos y árboles, espinosos y típicamente de tamaño pequeño.

En Vía Orgánica, igual que la mayoría de los pequeños agricultores y ganaderos en México, irrigamos únicamente con el agua de lluvia que podemos recolectar y almacenar en cisternas, estanques y suelos. De esta manera podemos cultivar nuestros vegetales y cultivos de cobertura, mantener nuestros olivos, moreras, cítricos y granados, y proporcionar agua y forraje para nuestros animales.

El 86% de los agricultores y pastores mexicanos no tienen pozo ni fuente de riego, aparte de la lluvia estacional, y por lo tanto luchan para cultivar sus milpas (maíz, frijoles y calabaza) y criar a sus animales en estos paisajes áridos o semiáridos.

Enverdecer las tierras áridas: un nuevo modelo de agroforestería

Hace unos meses, el Dr. Juan Frías, profesor universitario retirado y científico, se me acercó después de asistir a un taller en nuestro rancho. Mientras discutíamos sobre la agricultura regenerativa, la captura de carbono en el suelo y el cambio climático, Juan me habló de un nuevo sistema de manejo agroforestal y ganadero de tierras áridas (ovejas y cabras), basado en agaves y árboles de mezquite en la comunidad cercana de San Luis de la Paz. Ellos llaman a su sistema agroforestal Modelo Zamarripa.

Estos agricultores están transformando su paisaje y sus medios de vida al plantar, podar e intercalar densamente especies de agaves de crecimiento rápido y de alta producción de biomasa y forraje (1600-2000 por hectárea) entre especies de árboles preexistentes de arraigo profundo fijadores de nitrógeno, como el mezquite, o entre plántulas de árboles.

Cuando los agaves tienen tres años, y durante los siguientes cinco a siete años, los agricultores pueden comenzar a podar las hojas o pencas, cortarlas finamente con una máquina y luego fermentar el agave en contenedores cerrados durante 30 días, idealmente combinando las hojas del agave con un 20% o más de vainas de mezquite por volumen para darles un mayor aporte de proteína. En nuestra región, los árboles de mezquite comienzan a producir vainas que se pueden cosechar a los cinco años.

Para el séptimo año, el mezquite y los agaves han crecido y han creado un bosque bastante denso. En los años octavo a décimo, el tallo de la raíz o piña del agave (que pesa entre 45 y 90 kilos) está listo para la cosecha y producir un licor destilado llamado mezcal. Mientras tanto, los hijuelos o crías de las plantas de agave madre se trasplantan continuamente al sistema agroforestal, lo que garantiza el crecimiento continuo de la biomasa (y el almacenamiento de carbono).

Como parte de su sistema agroforestal o silvopastoril, los agricultores de Zamarripa integran el pastoreo rotativo de ovejas y cabras en su rancho, y complementan el forraje de los pastizales que sus animales consumen con ensilado fermentado. El forraje fermentado también parece proporcionar un excelente ensilaje para otros animales, incluidos el ganado, los cerdos y las gallinas.

La innovación revolucionaria de estos agricultores ha sido convertir las hojas de agave, una fuente de biomasa hasta ahora indigesta pero enorme y accesible, en un valioso alimento para animales, utilizando el proceso natural de fermentación para transformar los compuestos indigeribles de saponina y lectina de las plantas en carbohidratos y fibra digeribles.

Para hacer esto, han desarrollado una máquina relativamente simple, conectada a un tractor, que puede cortar las hojas muy duras del agave. Después de picar el agave, lo fermentan anaeróbicamente en un recipiente cerrado (nosotros usamos baldes de 18 litros con tapa).

Después de 30 días, el producto final fermentado es un ensilaje o forraje para animales nutritivo pero muy económico; producirlo cuesta menos de un peso mexicano (o cinco centavos de dólar) por kilo.

Según el Dr. Frías, las ovejas convierten diez kilos de alimento en un kilo de peso corporal fácilmente. Por menos de 5 centavos por kilo, este forraje puede marcar la diferencia entre la supervivencia y la quiebra para las decenas de millones de pequeños agricultores y pastores del mundo.

Los agaves y el almacenamiento y captura de carbono

El sistema de forestación y silvopastura de las tierras áridas de Zamarripa extrae grandes cantidades de CO2 de la atmósfera. Algunos agrónomos estiman que ciertas variedades de agave pueden producir hasta 43 toneladas por hectárea de biomasa en peso seco por año, de forma continua.

Estas variedades de agave de alta producción de biomasa probablemente prosperarán en muchos de los ecosistemas áridos del mundo, donde sea que esté creciendo cualquier tipo de agave y árboles fijadores de nitrógeno.

Se pueden encontrar especies de agave y árboles compañeros fijadores de nitrógeno como el mezquite en la mayoría de las regiones áridas y semiáridas del mundo. El mezquite crece fácilmente no solo en Texas y el suroeste de los EE. UU., México, América Central, Argentina, Chile y otras naciones latinoamericanas, sino que también “prospera en regiones áridas y semiáridas de América del Norte, África, Medio Oriente, Túnez, Argelia, India, Pakistán, Afganistán, Myanmar (Birmania), Rusia, Hawai, Antillas, Puerto Rico y Australia “.

En Vía Orgánica, en las afueras de San Miguel de Allende, Guanajuato, utilizamos cercas solares móviles en los potreros para nuestras ovejas y cabras con el fin de proteger las plántulas de árboles, evitar el pastoreo excesivo o el pastoreo insuficiente, eliminar los pastos muertos y las especies invasoras, y distribuir las heces y la orina de los animales en el paisaje de manera controlada.

Al mismo tiempo, rotamos y movemos nuestro ganado diariamente y de forma paralela, estamos trasplantando, podando, cortando finamente (con maquinaria) y fermentando (en contenedores cerrados) las pesadas hojas de biomasa o pencas de agave salmiana. Algunas pencas u hojas de agave pueden pesar (mojadas) hasta 40 kilos.

La abundante cosecha de este sistema regenerativo, de alta biomasa y alto secuestro de carbono, incluye no solo forraje nutritivo de muy bajo costo para animales, sino también cordero, queso, leche, aguamiel (savia de agave), pulque (una bebida ligeramente alcohólica) y licor de agave destilado (mezcal). Todos estos productos son producidos orgánicamente sin químicos sintéticos o pesticidas de ningún tipo, a precios asequibles, y generan un exceso de biomasa y fibra de agave disponible para textiles, composta, biocarbón y materiales de construcción.

Un potencial enorme de reducción del carbono atmosférico

Desde la perspectiva de la crisis climática, este sistema agroforestal puede ser transcendental y tener un enorme impacto para mitigar y eventualmente revertir el calentamiento global, especialmente si es implementado a gran escala en las tierras áridas y semiáridas del planeta. Las cuarenta y tres toneladas de biomasa de peso seco sobre el suelo que este sistema produce de forma continua por hectárea por año representa una de las tasas más altas de extracción y almacenamiento de carbono atmosférico en el mundo, además de los bosques sanos.

Imagine el potencial de secuestro de carbono si los agricultores y pastores rurales pueden establecer sistemas agroforestales basados ​​en el agave durante la próxima década en solo el 10% de los cinco mil millones de acres degradados del mundo (500 millones de acres o 202 millones de hectáreas), áreas no aptas para la producción de cultivos pero donde los agaves son adecuados. Los árboles nativos fijadores de nitrógeno (como las variedades de acacia en África) ya están creciendo o podrían crecer.

Siendo conservadores y estimando una tasa de almacenamiento de carbono de biomasa en la superficie del suelo de 10 toneladas de carbono por acre por año en estos 500 millones de acres, (contando tanto el agave como los árboles complementarios, la biomasa superficial y subterránea), podríamos secuestrar acumulativamente cinco mil millones de toneladas de carbono (18 mil millones de gigatoneladas de CO2) de la atmósfera cada año.

Cinco mil millones de toneladas de carbono adicional secuestradas en los suelos y la biota de la Tierra equivalen a casi el 50% de todas las emisiones humanas de gases de efecto invernadero en 2018.

El poder de un sistema agroforestal a base de agave

Un poco más de información sobre los agave y los árboles que fijan nitrógeno como el mezquite, el huizache u otros árboles productores de forraje y alimentos como la moringa puede ser de ayuda para comprender mejor el potencial de este sistema agroforestal / de pastoreo holístico.

Numerosas variedades de agaves (junto con sus parientes de cactus y árboles compañeros fijadores de nitrógeno) crecen en aproximadamente el 20% de las tierras del planeta, esencialmente en la mitad de las tierras secas del mundo donde hay una precipitación anual mínima de aproximadamente 250 mm, donde la temperatura nunca llega a menos de 10 grados centígrados negativos.

El Dr. Promode Kant ha descrito la enorme producción de biomasa y el potencial de almacenamiento de carbono de los agaves en áreas secas:

“El agave puede … usarse para proyectos de secuestro de carbono bajo el MDL [Mecanismo de Desarrollo Limpio del Protocolo Climático de Kioto] aunque por sí mismo no constituya un cultivo arbóreo y no pueda proporcionar la cobertura mínima requerida de la copa de los árboles para crear un bosque como lo requieren las reglas del MDL.

Sin embargo, si la cobertura de copa mínima requerida se crea plantando un número adecuado de especies de árboles compatibles en plantaciones de agave, entonces el carbono secuestrado en los agaves también será elegible para la medición como biomasa seca en la superficie del suelo y proporcionará unos bonitos créditos de carbono…

No causa ninguna amenaza a la seguridad alimentaria y no demanda agua, que es escasa y, dado que se puede cosechar anualmente después de un corto período inicial de gestación y proporciona muchos productos que tienen mercados existentes, también es adecuada para la erradicación de la pobreza … “

Con más de 200 variedades que crecen en todo el mundo, los agaves pueden prosperar incluso en tierras secas y degradadas no aptas para la producción de cultivos gracias a su metabolismo ácido de las crasuláceas (CAM) (los cactus y otras plantas desérticas similares también tienen un mecanismo CAM ). Este mecanismo permite a estas plantas extraer la humedad del aire y almacenarla en sus hojas gruesas y duras durante la noche. En cambio, durante las horas del día la apertura de sus hojas (los estomas) se cierra, de manera que la evaporación se reduce drásticamente.

Al mismo tiempo, sus raíces relativamente poco profundas se extienden horizontalmente, absorbiendo la humedad y los nutrientes disponibles de la capa superior del suelo, especialmente durante la temporada de lluvias.

Además, su sistema de propagación de hijuelos o retoños (hasta 50 entre algunas variedades) que crecen de sus raíces horizontales hace que el agave sea una planta perenne auto reproductora, capaz de mantener un alto crecimiento de biomasa, y almacenamiento y secuestro de carbono a largo plazo.

Incluso cuando un agave en crecimiento se poda a partir del tercer año (para producir ensilaje fermentado) y toda la planta de agave madura (la piña) se cosecha al final de su vida útil para hacer mezcal, en nuestro caso después de 8-10 años, deja atrás una familia de retoños que realizan fotosíntesis y producen biomasa (hojas y tallo) a una velocidad igual o mayor que la planta madre.

En otras palabras, se puede mantener un nivel muy alto de almacenamiento de carbono sobre la superficie del suelo y secuestro subterráneo (10-17 toneladas de carbono por acre) año tras año. Todo esto se puede lograr sin riego y sin fertilizantes sintéticos o productos químicos, siempre que los agaves se intercalen junto con árboles fijadores de nitrógeno como el mezquite, huizache, moringa u otras especies de tierras secas como las acacias que crecen en áreas áridas o semiáridas.

Los agaves y varios de sus árboles compañeros han sido utilizados como fuente de alimentos, bebidas y fibra por las sociedades indígenas durante cientos, de hecho miles de años (Álvarez-Fuentes et al, 2015). Sin embargo, hasta hace poco los agricultores no habían sido capaces de descubrir cómo utilizar la gran cantidad de biomasa de las hojas del agave que, a menos que estén fermentadas, son básicamente indigestas (llenas de saponinas y lectinas) e incluso dañinas para el ganado.

De hecho, esta es la razón por la cual, además de las espinas y las pieles gruesas de las hojas, los animales generalmente no se las comen, a menos que se mueran de hambre. Según el Dr. Juan Frías, una vez que sus enormes hojas (que contienen 30% de azúcar) se cortan y se fermentan en recipientes cerrados, después de un corto período de ajuste, los animales que pastan (cerdos y aves de corral) engullen este forraje dulce y nutritivo como si fuera caramelo.

El desarrollo de un sistema de especies nativas / agroforestería / ganadería en 5-10 millones de acres (2-4 millones de hectáreas) de tierra no aptos para cultivos alimentarios en un país de gran superficie como México (posee 144 millones de hectáreas de tierras de cultivo y pastizales, gran parte de los cuales están degradados) podría literalmente secuestrar 37-74 % de las emisiones netas actuales de combustibles fósiles del país (las emisiones netas actuales son 492 millones de toneladas de CO2).

Y, por supuesto, donde se implementen estos sistemas de agave / agroforestería / pastoreo holístico, los agricultores y ganaderos también restaurarán la fertilidad y la capacidad de retención de humedad de millones / billones de acres de pastizales y praderas, promoviendo así la autosuficiencia alimenticia y la prosperidad de las áreas rurales.

Aumentar la implementación de las mejores prácticas regenerativas en los miles de millones de hectáreas de tierras de cultivo, pastizales y tierras forestales del mundo, especialmente aquellas tierras degradadas que ya no son aptas para cultivos o pastoreo, junto con la transición de combustibles fósiles a energías renovables, puede tener un papel muy importante para detener y revertir el cambio climático.

 

Ronnie Cummins es el director internacional de Organic Consumers Association (OCA) y miembro de la junta directiva de Regeneration International (RI). Su Nuevo libroGrassroots Rising: A Call to Action on Climate, Farming, Food, and a Green New Deal” saldrá a la venta en febrero de 2020. 

 

Referencias y fuentes
1. HuffPost 8 de agosto, 2019
https://www.huffpost.com/ entry/united-nations-ippc-report-climate-land_n_5d4b872ce4b09e729740d9fb

2. Institute of Green Economy, Could Agave be the Species of Choice for Climate Change Mitigation?
https://www.igrec.in/ could_agave_be_the_species_of_choice_for_climate_change_ mitigation.pdf

3. Facebook, Hacienda Zamarripa https://www.facebook.com/ haciendazamarripa/

4. Institute of Green Economy, Could Agave be the Species of Choice for Climate Change Mitigation?
https://www.igrec.in/ could_agave_be_the_species_of_choice_for_climate_change_ mitigation.pdf

5. Texas Almanac, The Ubiquitous Mesquite
https://texasalmanac.com/topics/environment/ubiquitous-mesquite

6. Institute of Green Economy, Could Agave be the Species of Choice for Climate Change Mitigation?
https://www.igrec.in/ could_agave_be_the_species_of_choice_for_climate_change_mitigation.pdf