‘A Poor Man’s Rainforest’: Why We Need to Stop Treating Soil like Dirt

Hidden under our feet is a miniature landscape made up of tunnels, caves and decaying matter. Soil is where a quarter of the species on our planet are believed to live and in this dark, quiet, damp world, death feeds life. Rotting leaves, fruits, plants and organisms are folded into the soil and burped out as something new.

Good soil structure provides many nooks and crannies that house organisms, which, in turn, create an environment that suits them, directly altering – and improving – the structure of soil. Like a collective of tiny chemists, they keep soils healthy and productive by passing nutrients between them, either by collaborating or killing each other.

Complex food webs move nutrients around the system, generating healthy soils that provide goods and services for humanity. Goods include food, fibre and clean water. Services include regulation of the carbon and nitrogen cycles, nutrient recycling, water storage, regulation of disease and detoxification of pollutants.


Can Soil Inoculation Accelerate Carbon Sequestration in Forests?

When foresters first tried to plant non-native Pinus radiata in the southern hemisphere, the trees would not grow until someone thought to bring a handful of soil from the native environment. “They didn’t know it then, but they were reintroducing the spores of fungi that these trees need in order to establish,” Colin Averill, ecologist at The Crowther Lab, explains. “When we plant trees, we rarely ‘plant’ the soil microbiome. But if we do, we can really accelerate the process of restoration.”

That process of restoration has become one of humanity’s most urgent missions. In order to slow global warming, we know that we need to decarbonize our economy and start removing carbon from the atmosphere – and we’ve largely been looking at doing so through dreams of negative emissions technologies and schemes of tree-planting.

But only very recently has more attention been turned toward another major potential tool for carbon capture: soil. An astonishing 80 percent of the carbon stored in terrestrial ecosystems is stored underground. According to the 4 per 1000 Initiative, a modest and achievable increase in soil carbon of 0.4 percent could be enough to stop the increase of carbon dioxide in the atmosphere.


Syntropic Agriculture: Cacao, Costa Rica, Case Study

After organizing and attending our first syntropic farming workshop in 2019, our team at Porvenir Design knew that we were looking for just the right client to implement a larger scale system to learn more about these ideas. Finca Luna Nueva presented that opportunity as they were seeking to expand their existing cacao orchards and we had recently taken over full administration of their farm.

As part of this work we documented the transformation of the space during its first year and a half, from design and planning to implementation and feedback. This blog seeks to explain in detail exactly why and how we incorporated syntropic farming principles into the installation of a one hectare cacao orchard. It is also our chance to explore feedback, discuss what we would do differently in the future and hear from the larger syntropic farming community.

Special thanks to the Finca Luna Nueva farm crew: Carlos A., Jose, Eladio, David, Christopher, Frander, Nelson, Carlos R., and Walter for their diligence and patience.

Special thanks to Elena Valverde and Iva Alvarado for the photos and editing, Travis Wals for the video creation, and Alejandro Arturo for the graphics.


What is Syntropic Farming

Syntropic Farming is a process and principle based form of agriculture developed and propagated primarily in Brazil. Syntropic farming is a field within the larger domains of agroecology and agroforestry. Syntropic systems complement the food forest ideas within permaculture design by providing more specific design details, metrics, and arrangements that focus on precisely imitating the spatial and temporal relationships of the region’s native forest ecology. It has shown the ability to be scaled beyond many similar fields of agroecology. Syntropic agriculture provides a set of principles and tools for shifting from organic monocultures and input based agriculture towards a holistic focus on ecology. In the end it is a system that seeks to imitate the forest and results in a forest ecosystem.

This blog won’t attempt to define syntropic farming beyond this. The following links are key places to explore the topic.

Life in Syntropy

Agenda Gotsch

What is Syntropic Farming?












Finca Luna Nueva and a New Ecology of Agriculture

Finca Luna Nueva (FLN) is a farm and eco-lodge located in the Costa Rican lowland Caribbean slopes, near the town of La Fortuna and the famed Arenal volcano. It is situated down river of the Bosque Eterno de Los Niños. FLN was one of the first certified organic and Demeter certified biodynamic farms in Central America, focused primarily on growing ginger and turmeric for export to the United States of America. The farm was successful in this endeavor until the soil fungal pathogen Fusarium sp became such an issue that total crop loss approached 80%. In the following years the farm resources shifted toward tourism activities as the lodge pivoted to remain financially viable and create diverse revenue streams. The Porvenir Design team was brought on board in 2018 to begin re-vitalizing the farm with a new perspective in agriculture.


Why Adopt Syntropic Farming in this Context?

As FLN watched their turmeric crops fail following conventional organic/biodynamic approaches, they realized a new approach was going to be required on the farm. Their agricultural exploration shifted towards a focus on ecology, in particular the microbial health of the farm as a whole. Our team brought the additional perspective of creating systems which imitate forest ecology. For us, syntropic farming nests within permaculture design as a more organized form of agroforestry, integrating existing concepts of alley cropping, intercropping, keyline design and layout, and tree crop based agriculture.

FLN has a long history of pushing the edge of agricultural norms, being early adopters of many now-commonplace techniques and crops. They have the resources to trial new systems, so this was our chance to apply our new knowledge of syntropic agriculture in an opportune setting.

The Context of the Site

  • Elevation: 350 m above sea level in the Tileran Cordillera of the Caribbean slope.

  • Climate: Wet tropics, 4000 mm of rain/year average, driest season from January through May.

  • Watershed: San Carlos river watershed

  • Slope: Gentle slope toward the SE, drop of 12 meters from high to low points.

  • Size of Orchard: 1.1 hectares

  • Existing Vegetation: Pioneer species, early secondary forest growth, five to eight years of rest from any previous agriculture depending on the location in the site.

  • Existing trees, approximately 100, after thinning of overstory for timber crops: 1/3 timber, 2/3 fruit trees primarily breadfruit (Artocarpus altilis) and mamonchino (Nephelium lappaceum).

  • Neighbors: The orchard is within the original FLN farm, within a short walk to the lodge and other hotel infrastructure; the syntropic plot also borders 12 hectares of protected forest.

  • History: First cleared in 1997 for ginger planting. Management and practices included certified organic and biodynamic preparations/amendments, crop rotation, fallow period, tillage with oxen, cover crops, and earthworks with vetiver grass for erosion control.


Goals and Decision Making in the Syntropic Cacao Orchard

The stakeholders at FLN are highly involved as advocates within the regenerative agriculture movement, hence the system needed to demonstrate the principles of regenerative agriculture. Carbon sequestration in particular was an important goal in the design of the system.

In addition, we recognized the privilege and resources available at this particular project and wanted to leverage them to create an experimental system, as far from monoculture as possible. We anticipated it would be a complex system to manage, and we knew the farm crew, with decades of experience, would be able to do just this. We understood that this would be a very labor intensive system.

The more specific goals of the farm were to grow food for the lodge’s kitchen, while developing a few export grade cash crops (turmeric, cacao, ojoche) over all time scales. The system was designed to have yields within six months through 50 years. Much of the specific species selected to fill in the ecological niches were selected based on seed which we could source easily at quantity in our bioregion.

The COVID-19 pandemic struck after the initial set up of this system and forced our team to minimize labor intensive activities. Since the beginning of the pandemic we adjusted our goals to focus on maintenance of the most valuable crops, like cacao, while minimizing maintenance of short rotation crops.

Orchard Design

Row Design and Layout

As can be seen in the below graphic, the system was designed primarily to accommodate the cacao crops. A rows, featuring cacao, are spaced at 5 meters distance, parallel and offset from an initial contour line near the top of the slope. In between these rows are B rows, and in between all A-B lines are C rows. The pattern looks as follows A-C-B-C-A-C-B-C-A-C.

In total there are 17 A rows, 17 B rows, and 34 C rows. The longest row is 129 meters, the shortest is 73 meters, and the average is approximately 110 meters long.

Syntropic Farming Costa Rica

A row detail

  • Cacao (Theobroma cacao) planted every 4 meters

  • Poro (Erythrina sp.) posts planted every 4 meters between cacao

  • Pigeon pea (Cajanus cajan) was planted between each cacao and poro post

  • In a few select rows Sacha Inchi (Plukenetia volubilis) was established on these poro posts

  • Jack Bean (Canavalia sp.) was seeded throughout the rows, especially around the cacao planting location

B row detail

  • Tithonia diversifolia was planted every meter

  • Musa sp were planted every 3 meters

  • Pejibaye (Bactris gasipaes) and Ojoche (Brosimum alicastrum) were planted every 18 meters, with the exceptions of locations with existing overstory trees .

C row detail:

  • Turmeric (Curcurma longa) was planted in mounds every 2 meters, 150 grams of turmeric per mound.

  • In a few select rows only pineapple were planted.

  • Between turmeric, depending on light conditions and seed material, the following crops were planted:

    • Papaya (Carica papaya)

    • Pigeon Pea

    • Rosa de Jamaica (Hibiscus sabdariffa)

    • Jack Bean

    • Sun hemp (Crotalaria sp.)

    • Squash (Cucurbita spp.)

    • Yuca (Manihot esculenta)

    • Chili Dulce (Capsicum annum)

    • Moringa (Moringa oleifera)

    • Beans (Phaseolus sp.)

    • Corn (Zea mays)

Strata and Life Cycle

The below chart demonstrates how and where each plant fits within their expected time and space niches, as the system evolves toward maturity. In syntropic systems, plants are used to prepare the conditions for the next life cycle of plants. Hence Placenta species will be pruned or harvested out of the system to make room for the Secondary group of plants to grow to maturity.

Syntropic Farming Costa Rica

Plant and Other Materials

The following is an approximate list of the number of species put into the ground over the first year of this orchard:

  • 500 cacao trees of the following varieties: Buffalo 1, UF 613, UF 653, ICS 95, R6

  • 40 pejibaye palms

  • 40 ojoche trees

  • 450 kg of turmeric

  • 2000 Tithonia cuttings

  • 600 Musa sp seedlings

  • 3000 gandul seedlings

  • 20 kg of canavalia

  • 2500 pineapple (Ananas comosus) starts

  • All other noted species were planted at relatively small numbers by comparison.

Compost was applied to the base of each fruit tree and to the turmeric mounds. In total 2500 kgs of compost were applied

Mountain Microorganisms (MM) and other foliar sprays such as fish emulsion (Pescagro) have been applied to the fruit trees and turmeric periodically.

Two strands of woven electric wire were used to fence the entire site to prevent animal predation of crops, particularly that of wild pigs.

Implementation and Management Process

Our first step began with clearing the land. This process took approximately two months, and we laid out the orchard as it was cleared. We removed approximately 5000 cubic inches of milled timber with an oxen team in this process.

The first A row was selected from an existing contour line near the top of the slope. All lines were pulled parallel from this line. This allowed us to maintain equidistant spacing between lines but still approximate the natural topography of the slope.

A small part of the orchard was laid out and planted during our Permaculture Design Course, the rest of the work was accomplished by the FLN farm crew, six full time workers.

Plantings were done first to delineate the A and B Rows with Tithonia, Musa, and Poro in particular. The approximate calendar of installation looked as followed:

  • October-November 2019: Clearing and lay out of lines

  • November -December 2019: Primary planting to delineate lines

  • December- February 2020: Planting of long term overstory trees/palms, cover crops, and most shorter rotation crops

  • March – April 2020: Harvest of squash, beans, corn, and cover crop seeds

  • May 2020: Heavy pruning, planting of turmeric crop

  • June 2020: Planting of cacao trees

  • August 2020: Heavy pruning

  • December 2020: Cacao maintenance

  • February 2021: Heavy pruning and cacao formation pruning

This first heavy pruning occurred in May 2020 prior to the planting of the turmeric crop. This primarily involved pruning or removing Tithonia, Pigeon Pea, and Jack Bean to create more light. A second pruning occurred in August to open up additional light for the turmeric and cacao trees. A third heavy pruning occurred in February 2021. Ideally all planting would have occurred at the same time but was limited due to sourcing and logistical challenges.

Foliar sprays are applied every three months to at least the cacao crop. Specific pest control sprays are applied as the farm crew sees fit. It is important to understand that in this context, the farm crew has years of experience working within organic systems and has an understanding of remedies for in field issues such as insect pressure, bacterial/fungal influence, and more.


While the pandemic significantly reduced both the lodge’s demand for food and the farm crew’s hours, we have experienced significant harvests of existing breadfruit and mamon chino trees, bananas, and plantains. We harvested and continue harvesting smaller quantities of chili, pina, corn, beans, and yucca. The turmeric harvest will occur in April 2021.

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Feedback and Conclusion

Our team continues to take in a number of lessons from this installation and management. The following are from our notes on what we learned and would have done differently.

  • Parallel Offset versus Triangulation: When laying out the initial cacao tree planting holes, we expected to triangulate the trees from each other while maintaining the equidistant planting lines. After much head scratching, we realized this is impossible on a terrain whose topography varies even slightly. We could only do one or the other. As usual, it was a challenge to take something from theory and put it into practice on a larger scale.

  • Pest Control: Our workers stated very clearly that tuber, grains, and pulses would be easy food for nearby wildlife. We wanted to see if a more diverse system, with more regular human presence would deter this, but quickly found out that wild pigs don’t care about those ideas. We adjusted rapidly and placed an electric fence around the entire hectare. An alternative decision would have been to simply not grow these types of short rotation crops. There is a good argument to be made that the cost of the fence and its maintenance is not worth the benefit of mixing our long term perennials, which don’t need protection, with these short rotation crops.

  • Access: In hindsight we would have adjusted the line layout slightly. Around the halfway point of the slope we would have liked to add a wider access path and used this to find a new contour line and run the lower lines parallel and offset to this. We considered this at the start but in order to simplify the installation process, decided against it.

  • Seeding Logistics: We used a mix of direct seeding, bare rooting plants from in ground planters and establishing plants in bags prior to planting. There are distinct pros and cons to each of these. In general we feel that the more one can direct seed the better, but this requires a higher level of skill from the farm crew. We are continually working with our farm crew to determine what they believe are the most efficient methods.

  • Simplification: During our workshop in 2019, we were astounded by the complexity and number of plant species and interactions that were recommended by our instructors. We sought to replicate this, despite some hesitation, by incorporating 23 different species into this system. Many of these crops did not thrive because it was simply too challenging, in our context, to manage this complexity. Some of this was based on having too few plants, some based on COVID labor shortages, some on poor crop selection, and so forth. In a more recent 3000 sq meter vanilla orchard we simplified our syntropic system to around 10 species.

  • Limitations of Organic Certification: It has become clear to us in this process, and with another installation at a different site, that conventional organic certification does not match well with highly diverse systems such as this. We felt severely limited in the soil amendments we could use and the complications of documenting all the sourcing becomes a part time job for someone. Organic certification is clearly designed for input-based agriculture and not process-based agriculture.

  • Pruning, Light and Biomass Management: We found ourselves needing to heavily prune certain biomass species to open up more sunlight for the turmeric and cacao. Although many crops can adjust to shade, they really need lots of sun to start growing well. This management, the details of pruning, has been the most challenging piece to communicate to our farm crew, as we learn with them. In addition figuring out exactly where to place biomass on the ground has been a full conversation, as the biomass both helps with weed suppression but also makes clearing around young trees more challenging. These are the details which we will be playing with for years to come.

In summary, we are excited to keep learning about syntropic systems in the future and hope that this project can be a source of inspiration and learning for anyone else interesting in this realm. Come and visit the farm!

The Rodale Institute’s Soil-Carbon Solution and the Future of Regenerative Agriculture

According to a recent white paper from the Rodale Institute, global implementation of regenerative practices could sequester more than 100 percent of human-related carbon emissions.

One decade ago the United Nations Environment Programme predicted that in a worst case scenario, yearly global greenhouse emissions could reach 56 gigatons in 2020. And Rodale Institute’s paper notes that in 2018 total emissions approached this projection, reaching 55.3 gigatons. Global agricultural production accounts for roughly ten percent of these yearly emissions.

Despite this, Rodale Institute remains confident the world is already equipped with the tools it needs to achieve massive drawdown. The action paper assures that the technology necessary for a massive ecological rehabilitation is already available.

The paper defines regenerative agriculture as a set of farming practices that return nutrients to the earth and rehabilitate entire ecosystems, rather than depleting them. These practices include farming organically without synthetics and chemical sprays, diversifying crop rotations, cover cropping, and integrating livestock with rotational grazing.

And the Institute stresses the importance of incorporating these techniques into conventional farming in the hope that every farming model may make use of its most valuable tool: healthy soil.

The paper indicates that soil can contain three to four times as much carbon as the atmosphere or terrestrial vegetation. This implies that even small changes to the quantity of carbon stored in the soil can vastly impact levels of atmospheric carbon.

“There are very few cost-effective tools that work as well as the soil, that can be implemented across such a broad spectrum of topographies and cultures,” Jeff Moyer tells Food Tank. “We’d be amiss to not use this tool.”

Moyer says that cover crops, when grown to maturity, are one of the easiest and most cost-effective tools farmers can use to sequester carbon anywhere in the world. But this isn’t always a priority. In the United States, for example, activists say that crop insurance doesn’t incentivize farmers to take advantage of the benefits of cover crops. “We have very conflicting incentives, and we need to change that,” Moyer says.

Producers and consumers also have a key role to play. “If we don’t incentivize [regenerative agriculture] at the policy level, then we have to incentivize it from within the supply chain,” Moyer says.

Elizabeth Whitlow, Executive Director of the Regenerative Organic Alliance (ROA), says incentivizing regenerative farming and generating trust with shoppers may go hand-in-hand. In 2017, ROA created a certification, Regenerative Organic Certified (ROC), to incentivize regenerative practices from within the supply chain.

“We wanted to create a high-bar standard to demonstrate and clarify what regenerative can and should be: a holistic type of agriculture that regenerates resources and considers all players in the farm system, from the soil microbiome to the animals to the workers,” Whitlow tells Food Tank.

According to Whitlow, ROC surpasses what is required by most other certifications. To pass, farms must apply with a baseline of organic certification and meet strict requirements under each of ROC’s three pillars: soil health, animal welfare, and social fairness. Since its founding, the program has certified 15 brands through its pilot program, including Dr. Bronner’s and Patagonia Provisions.

Whitlow says brands will have a significant role to play in driving interest and investment in regenerative organic farming. While she believes consumers are ready to start making purchases in line with their values, producers may need a push from their supply chains.

“Growers operate on razor-thin margins,” Whitlow tells Food Tank. “To adopt regenerative organic practices, which carry more risk than chemical-intensive methods, growers need buyers that will pay a premium and commit long-term through the trials and tribulations of adopting new, innovative methods.”

Regenerative Grazing – Increased Production, Biodiversity Resilience, Profits and a Climate Change Solution

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Picture courtesy of Richard Teague

Around 68 percent of the world’s agricultural lands (eight billion acres as compared to four billion acres of croplands) are used for grazing. The majority of these landscapes are unsuitable for cropping. They are home to over a billion people who are dependent on the livestock that graze on them for their living.  These landscapes are often some of most degraded lands on the planet due to deforestation and inappropriate grazing practices.

The good news is that there are a range of grazing systems that are proven to regenerate these ecosystems, increasing ground covers, biodiversity, soil organic matter, water holding capacity, and production outcomes.

Adaptive Multi-paddock (AMP) Grazing

One of the most successful methods of managing weeds and improving the productivity of pastures is called adaptive multi-paddock (AMP) grazing. In many of the current grazing systems, where the animals are not rotated across pastures and rangelands, the animals tend to overgraze on the species that they prefer and continuously eat them all the way down to the ground, even pulling them out by the roots. This devastates the most nutritious grasses and allows weeds and invasive species to proliferate. Too many grazing systems allow the stock to overgraze, leaving bare, exposed soil that ends up being eroded by wind and water. Much of the environmental degradation in arid and semi-arid areas (which currently comprise 40% of the Earth’s lands) is due to degenerative grazing practices.

AMP rotates a large number of livestock across smaller paddocks or delineating grazing areas for short periods, forcing them to thoroughly graze all the edible plants. Being massed together (mob grazing) forces the livestock to eat all the edible plants, not just their preferred species, resulting in a more efficient use of the pasture.

The higher stock density also ensures that weeds are crushed and trampled and that the manure is kicked and scattered across the ground, fertilizing the soil. The animals are then moved to another pasture or paddock and the process is repeated. There is a continuous rotation of controlled grazing in different pastures, and animals only return to the original paddock when the grasses and groundcover has regrown.

The key to AMP systems is intense, short periods of grazing that ensure that fewer than 50 percent of the available forage is eaten. This means that ground covers will not shed too many roots and will consequently recover more quickly. Research shows that these systems produce much more feed per hectare, are better at efficiently using rainfall, and significantly improve soil health and fertility. Farms managed with AMP systems can carry more stock per acre than those with fixed stocking systems.

Picture Courtesy of Christine Jones and Acres USA

Another very important benefit of these rotational systems is better control of internal parasites. Starting with clean stock is important. Most stock get infected from the eggs of the parasites in the bare soil. By always ensuring that less that 50 percent the leaf area is eaten, ranchers can prevent the mouths of livestock from being in contact with the eggs of the parasites. The other important management technique is to know the length of the lifecycle of the parasites and to not return the stock to a

Picture courtesy of Richard Teague

paddock/cell until the life cycle has finished. In some cases this will require a period of up to three life cycles to ensure that the paddock /cell is clean.

Researchers have demonstrated that the appropriate time-managed grazing systems will not kill a single plant and will increase the biodiversity of native plants, animals, insects, and microorganisms in the farm ecosystem.

Some of the most successful examples of AMP use multiple species in succession, such as grazing cattle followed by sheep followed by poultry, as each will tend to eat different species.

AMP grazing with sheep (courtesy of Google Photos).

Rotational grazing is also being use with many poultry species for both eggs and meat. Following cattle with chickens is a great way to spread cattle manure and to reduce pests and weeds, since chickens eat the bugs and weed seeds. Geese can also be very useful in managing weeds. Young Chinese geese can be trained to eat specific weeds by feeding these weeds to goslings when they are very young. They develop a taste for these weeds and they become their preferred forage. The geese will actively seek them out and graze them down.


AMP grazing with young poultry (courtesy of Google Photos).

The published evidence shows that correctly managed pastures can build up soil organic matter faster than many other agricultural systems, and this carbon is stored deeper in the soil.

Research by Machmuller and and others show that regenerative grazing practices can regenerate soil and ground covers in three years. The ranches studied increased their cation exchange capacity (nutrient availability) by 95 percent and increased their water holding capacity by 34 percent.

These grazing systems are some of the best ways to increase soil organic matter levels. Machmuller et al. noted that they sequestered 29,360 kg of COper hectare per year. This is an enormous amount of carbon dioxide being taken out of the air by photosynthesis and converted into organic matter to feed the soil microbiome.  Several studies show that the amount of CO2 sequestered from the atmosphere is greater than greenhouse gas emissions from livestock systems showing that scaling up regenerative grazing can help to reverse climate change. There are several soil carbon credit schemes that are paying farmers and ranchers for increasing soil organic matter levels.

Regenerative grazing can turn livestock production from being one of the major contributors to climate change into one of the largest solutions to climate change.

There are many farming and research organizations involved in scaling up regenerative grazing systems on every arable continent. There is now a considerable body of published science and evidence-based practices showing that these systems regenerate degraded lands and increase pasture species diversity thereby improving productivity, water holding capacity, and soil organic matter levels. There are numerous excellent books, websites, online social groups, and organizations that can provide detailed information on the most effective systems.

Some of the resource links are provided below

Regeneration International


Acres USA is a great online bookstore for Regenerative Agriculture

Another excellent publisher of books on regenerative and organic food and farming is Chelsea Green Publishers.

Chelsea Green published Ronnie Cummins’ 2020 book on Regenerative and Organic food and farming as a solution to Climate Change: Grassroots Rising: A Call to Acion on Climate, Farming, Food, and a Green New Deal.

Professional Trainers/Consultants

Savory Hubs

Facebook groups – there are many more than these – search to find local groups


Regenerative Agriculture Group

Regenerative Agriculture to Reverse Global Warming

Soils For Life

Innovation in Agriculture

Andre Leu is the International Director for Regeneration International. To sign up for RI’s email newsletter, click here.

Ronnie Cummins is co-founder of the Organic Consumers Association (OCA) and Regeneration International. To keep up with RI’s news and alerts, sign up here.


Organic Farming Practices Could Boost Carbon Sequestration By Double-Digits, New Study Finds

While organic agriculture has long been hailed as key to building a sustainable food system, a new study pinpoints the critical role that it could play in combating climate change. In a meta-analysis of over 4,000 studies, researchers found that best management organic farming practices could lead to a significant double-digit increase in the amount of carbon captured in soil.

Organic farmers could be amplifying their positive climate impact by adopting the best agricultural practices to boost carbon sequestration. The study, undertaken by scientists at the University of Maryland in collaboration with Washington D.C.-based nonprofit research organisation The Organic Center and published in the journal Agriculture, Ecosystems and Environment, found that the amount of carbon captured in soil increased by 18%, while the amount of microbial biomass carbon storage went up by 30%.

Over 4,000 scientific articles were included in the meta-analysis led by Professor Kate Tully and Dr. Rob Crystal-Ornelas to identify the specific carbon-building techniques that farmers could implement.


How Dirt Could Help Save the Planet

The American dust bowl of the 1930s demonstrated the ruinous consequences of soil degradation. Decades of farming practices had stripped the Great Plains of their fertile heritage, making them vulnerable to severe drought. Ravaging winds lifted plumes of soil from the land and left in their wake air choked with dust and a barren landscape. Thousands died of starvation or lung disease; others migrated west in search of food, jobs and clean air.

Today, we again face the potential for extreme soil erosion, but this time the threat is intensified by climate change. Together, they create an unprecedented dual threat to the food supply and the health of the planet—and farmers can be key partners in averting the catastrophic consequences. Both erosion and climate change can be mitigated by incorporating more carbon into soil. Photosynthetic carbon fixation removes carbon dioxide from the air, anchoring it in plant material that can be sequestered in soil.


Cultivo en pastos: el innovador sistema “no matar, no labrar” desarrollado por agricultores australiano

La agricultura regenerativa es una revolución agrícola global que ha tenido una rápida aceptación e interés en todo el mundo. Hace cinco años, casi nadie había oído hablar de ella. Ahora aparece en las noticias casi todos los días. Esta revolución agrícola ha sido liderada por agricultores innovadores en lugar de científicos, investigadores y gobiernos. Se está aplicando a todos los sectores agrícolas, incluidos el cultivo, el pastoreo y la horticultura perenne.

En artículos anteriores hemos descrito cómo la agricultura regenerativa maximiza la fotosíntesis de las plantas para capturar el dióxido de carbono de la atmósfera y aumentar la materia orgánica del suelo. La materia orgánica del suelo es un buen indicador de la salud del suelo, ya que es importante para mejorar la fertilidad y la captura de agua en los suelos, mejorando así la productividad y la rentabilidad en la agricultura.

Muchos agricultores regenerativos siembran sus campos con mezclas de plantas solo para capturar dióxido de carbono y mejorar los niveles de materia orgánica del suelo. Estos se denominan cultivos de cobertura y son distintos de los cultivos comerciales. El cultivo de cobertura aumenta la fertilidad del suelo. El cultivo comercial genera ingresos.

Cultivo de pastos: el sistema “no matar, no labrar”

Australia tiene muchos agricultores regenerativos innovadores. Los dos agricultores que les presentamos a continuación son pioneros de un sistema de cultivo de cobertura llamado cultivo de pastos (CCPP) o pasture cropping. Bajo este método, el cultivo comercial se planta en pastos perennes en lugar de sobre el suelo desnudo. No es necesario arar las especies de pastos como las malezas o matarlas con herbicidas antes de plantar el cultivo comercial. El pasto perenne se convierte en un cultivo de cobertura.

Esta técnica fue desarrollada por primera vez por Colin Seis en Nueva Gales del Sur, Australia, y se basa en el sólido principio ecológico de que las plantas anuales crecen en sistemas perennes. La clave es adaptar este principio al sistema de gestión apropiado para los cultivos comerciales y el clima específicos.

Primero se pasta o se corta el pasto para asegurarse que esté  muy corto. Esto agrega materia orgánica en forma de estiércol, pasto cortado y raíces al suelo de manera que aumenta su fertilidad y se reduce la competencia de raíces del pasto. El cultivo comercial, por ejemplo la avena, se planta directamente en el pasto.

Aquí está la descripción del propio Colin Seis del cultivo en pastos:

Imagen cortesía de Colin Seis

“Una cosecha de avena de 20 hectáreas (50 acres) que se sembró y cosechó en 2003. . . El rendimiento de este cultivo fue de 4,3 toneladas / hectárea. Este rendimiento es al menos igual al promedio del distrito, donde se utilizan métodos de cultivo que alteran el suelo por completo”. 

“Este beneficio no incluye el valor del pastoreo adicional. En Winona, la granja de Colin Seis, cuesta entre 50 y 60 dólares por hectárea porque los pastos se pastan hasta el momento de la siembra. Cuando se usan prácticas de cultivo tradicionales en las que se utilizan métodos de preparación del suelo y control de malezas durante períodos de cuatro a hasta seis meses antes de sembrar el cultivo, no se puede lograr un pastoreo de calidad”.

“También se aprendió que sembrar un cultivo de esta manera estimulaba a las plántulas de pasto perenne a crecer en número y diversidad, de manera que se conseguía más toneladas / hectárea de crecimiento vegetal. Esto produce más alimento para ganado después de la cosecha y elimina totalmente la necesidad de volver a sembrar pastos en las áreas cultivadas. Los métodos de cultivo utilizados en el pasado requieren que se elimine toda la vegetación antes de sembrar el cultivo y mientras el cultivo está creciendo”.

Imagen cortesía de Colin Seis

“Desde el punto de vista económico de la granja, hay un enorme potencial de generar buenos ingresos porque el costo de cultivar de esta manera es una fracción del del cultivo convencional. El beneficio adicional en el caso de una granja mixta es que se logra hasta seis meses más de pastoreo con este método en comparación con la pérdida de pastoreo debido a la preparación del suelo y el control de malezas requerido en los métodos de cultivo tradicionales. Como regla general, un principio subyacente del éxito de este método es el 100% de cobertura del suelo el 100% del tiempo”.


Otros beneficios son más difíciles de cuantificar, como la gran mejora en el número de plantas perennes y la diversidad de los pastos después del cultivo. Esto significa que no hay necesidad de volver a sembrar pastos, que pueden costar más de 150 dólares por hectárea, y considerablemente más si se utilizan contratistas para el establecimiento de los pastos.

Estudios independientes en Winona sobre el cultivo de pastos realizados por el Departamento de Tierras y Agua han encontrado que el cultivo de pastos es un 27% más rentable que la agricultura convencional; esto va unido a grandes beneficios medioambientales que mejorarán el suelo y regenerarán nuestros paisajes.

El cultivo de pastos es una de las mejores formas de aumentar la materia orgánica del suelo. Los campos están cubiertos de hojas fotosintetizadoras durante todo el año, que capturan CO2, y que son enterradas profundamente en el suelo por las raíces de los cultivos de cobertura perennes. La Dra. Christine Jones ha realizado una investigación en la propiedad de Colin Seis que muestra que se secuestraron 168,5 toneladas de CO2 por hectárea (170.000 libras / acre) en el transcurso de diez años. La tasa de secuestro en 2009-2010 fue de 33 toneladas de CO2 por hectárea por año.

Esta gran adición de materia orgánica del suelo ha estimulado el microbioma del suelo para que libere los minerales encerrados en el material del suelo ya existente, aumentando drásticamente la fertilidad del suelo. Los siguientes aumentos en la fertilidad de los minerales del suelo se han producido en diez años con solo la adición de una pequeña cantidad de fósforo:

Una comparación de suelos entre la granja de Colin Seis (Winona) y una finca cercana muestra niveles de carbono del suelo significativamente mejores en áreas que han sido cultivadas con pastos. 10 cm = 4 pulgadas. Imagen cortesía de la Dra. Christine Jones.

Calcio 277%

Magnesio 138%

Potasio 146%

Azufre 157%

Fósforo 151%

Zinc 186%

Hierro 122%

Cobre 202%

Boro 156%

Molibdeno 151%

Cobalto 179%

Selenio 117%




El sistema Soil Kee 

Un excelente ejemplo del desarrollo del cultivo en pastos / “no matar, no labrar” es Soil Kee, diseñado por Neils Olsen.

Primero, la cobertura del suelo / pastos se pasta o se cubre con mantillo para reducir la competencia de raíces y luz. Luego, Soil Kee rompe la masa de raíces, levanta y airea el suelo, cubre la cubierta del suelo / pastos en franjas estrechas y planta semillas, todo con una alteración mínima del suelo. Las semillas de los cultivos de cobertura / comerciales se plantan y simultáneamente se alimentan con un nutriente orgánico como el guano. Cuanto más rápido germina y crece la semilla, mayor es el rendimiento. Es fundamental llevar la biología y la nutrición a la semilla en el momento de la germinación y eliminar la competencia de las raíces.

Un pastizal perenne unos días después del Soil Kee se usó para romper la masa de raíces y plantar las semillas del cultivo de cobertura.

Un pastizal perenne unos días después del Soil Kee se usó para romper la masa de raíces y plantar las semillas del cultivo de cobertura.

El cultivo de pastos es excelente para aumentar la materia orgánica del suelo / el carbono del suelo. A Neils Olsen le pagaron por secuestrar 11 toneladas de CO2 por hectárea (11.000 libras / acre) por año, bajo el Programa de Agricultura de Carbono del gobierno australiano en 2019. En 2020, le pagaron por 13 toneladas de CO2 por hectárea (13.000 por acre) por año. Es el primer agricultor del mundo al que se le paga por secuestrar carbono del suelo bajo un sistema regulado por el gobierno. 


Niels Olsen con un cultivo de cobertura multiespecie para el ganado a base de leguminosas, pastos y cereales. Esta mezcla crece con fuerza a mediados de invierno. Se pueden plantar cereales, legumbres y otros cultivos comerciales en los pastos y así producir cultivos comerciales de alto valor.

Los sistemas agrícolas regenerativos, como los cultivos de cobertura y los pastizales, están cambiando radicalmente el enfoque convencional del manejo de malezas. Han demostrado que la creencia de que cualquier planta que no sea nuestro cultivo comercial es una maleza y necesita ser destruida ya no es correcta. El hecho es que la diversidad vegetal genera resiliencia y aumenta los rendimientos, no al revés. La clave es desarrollar sistemas de manejo que cambien la competencia de otras plantas en mutualismo y simbiosis que beneficien al cultivo comercial.


Los cultivos de cobertura de múltiples especies producen más biomasa y nutrientes que los monocultivos de una sola especie. En el ejemplo del sistema Soil Kee, la cantidad de alimento para ganado que se consigue es más del doble de los pastos perennes o anuales habituales en el distrito.


Se están desarrollando variaciones de estos sistemas todo el tiempo y se están utilizando con mucho éxito en la horticultura, el pastoreo y la agricultura a gran escala. Para citar a Colin Seis, “como regla general, un principio subyacente del éxito de este método es el 100% de cobertura del suelo el 100% de las veces”.


Andre Leu es el Director Internacional de Regeneration International

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Pasture Cropping—The Innovative No-kill, No-till System Developed by Australian Farmers

Leer en español aquí

Regenerative agriculture is a global farming revolution with rapid uptake and interest around the world. Five years ago hardly anyone had heard about it. It is in the news nearly everyday now. This  agricultural revolution has been led by innovative farmers rather than scientists, researchers and governments. It is being applied to all agricultural sectors including cropping, grazing and perennial horticulture.

In previous articles we have described how regenerative agriculture maximizes the photosynthesis of plants to capture carbon dioxide from the atmosphere to increase soil organic matter. Soil organic matter is a good proxy for soil health, as it is important for improving fertility and water capture in soils, thus improving productivity and profitability in farming.

Many regenerative farmers sow their fields with mixtures of plants just to capture carbon dioxide to improve the levels of soil organic matter. These are called cover crops and are distinct from the cash crop. The cover crop builds soil fertility. The cash crop earns an income. 

Pasture Cropping—the No-kill, No-till System

Australia has many innovative regenerative farmers. The two farmers below are pioneers of a cover cropping system called pasture cropping. This is where the cash crop is planted into a perennial pasture instead of into bare soil. There is no need to plough out the pasture species as weeds or kill them with herbicides before planting the cash crop. The perennial pasture becomes the cover crop.

This was first developed by Colin Seis in New South Wales. The principle is based on the sound ecological fact that annual plants grow in perennial systems. The key is to adapt this principle to the appropriate management system for the specific cash crops and climate.

The pasture is first grazed or slashed to ensure that it is very short. This adds organic matter in the form of manure, cut grass, and shed roots into the soil to build soil fertility and to reduce root competition from the pasture. The cash crop such as oats is directly planted into the pasture.

Image courtesy of Colin Seis

Heres Colin Seiss own description of pasture cropping:      

 A 20-hectare (50 acre) crop of echidna oats that was sown and harvested in 2003 . . . This crops yield was 4.3 tonnes/hectare (31 bushels/acre). This yield is at least equal to the district average, where full ground-disturbance cropping methods were used.” 

This profit does not include the value of the extra grazing. On Winona, Colin Seis’s farm, it is between $50–60/hectare because the pasture is grazed up to the point of sowing. When using traditional cropping practices where ground preparation and weed control methods are utilized for periods of up to four to six months before the crop is sown, no quality grazing can be achieved.” 

“It was also learnt that sowing a crop in this manner stimulated perennial grass seedlings to grow in numbers and diversity, giving considerably more tonnes/hectare of plant growth. This produces more stock feed after the crop is harvested and totally eliminates the need to re-sow pastures into the cropped areas. Cropping methods used in the past require that all vegetation is killed prior to sowing the crop and while the crop is growing.” 

Image courtesy of Colin Seis

“From a farm economic point of view, the potential for good profit is excellent because the cost of growing crops in this manner is a fraction of conventional cropping. The added benefit in a mixed farm situation is that up to six months extra grazing is achieved with this method compared with the loss of grazing due to ground preparation and weed control required in traditional cropping methods. As a general rule, an underlying principle of the success of this method is 100 percent ground cover 100 percent of the time.” 


Other benefits are more difficult to quantify. These are the vast improvement in perennial plant numbers and diversity of the pasture following the crop. This means that there is no need to re-sow pastures, which can cost in excess of $150 per hectare, and considerably more should contractors be used for pasture establishment.

Independent studies at Winona on pasture cropping by the Department of Land and Water have found that pasture cropping is 27 percent more profitable than conventional agriculture; this is coupled with great environment benefits that will improve the soil and regenerate our landscapes.  

Pasture cropping is one of the best ways to increase soil organic matter. The fields are covered with photosynthesizing leaves all year, capturing CO2, which are deposited deep into the soil by the roots of perennial cover crops. Dr. Christine Jones has conducted research at Colin Siess property showing that 168.5 tons of CO2 per hectare (170,000 pounds/acre) were sequestered over the course of ten years. The sequestration rate in 2009–2010 was 33 tonnes of CO2 per hectare per year.

This huge addition of soil organic matter has stimulated the soil microbiome to release the minerals locked up in the parent material of the soil, dramatically increasing soil fertility. The following increases in soil mineral fertility have occurred in ten years with only the addition of a small amount of phosphorus:

A soil comparison between Colin Seis’s farm (Winona) and a nearby property shows significantly improved soil carbon levels in areas that have been pasture cropped. 10cm = 4 inches. Image courtesy of Dr. Christine Jones.


Calcium       277%

Magnesium 138%

Potassium   146%

Sulphur       157%

Phosphorus 151%

Zinc             186%

Iron              122%

Copper        202%

Boron          156%

Molybdenum   151%

Cobalt         179%

Selenium     117%


The Soil Kee System

An excellent example of the development of pasture cropping / no-till no-kill is the Soil Kee, which was designed by Neils Olsen.

First the ground cover/pasture is grazed or mulched to reduce root and light competition. Then the Soil Kee breaks up root mass, lifts and aerates the soil, top-dresses the ground cover/pasture in narrow strips, and plants seeds, all with minimal soil disturbance. The seeds of the cover/cash crops are planted and simultaneously fed an organic nutrient such as guano. The faster the seed germinates and grows, the greater the yield. It is critical to get the biology and nutrition to the seed at germination and to remove root competition.



A perennial pasture a few days after the Soil Kee was used to break up the root mass and plant the seeds of the cover crop.

Pasture cropping is excellent at increasing soil organic matter/soil carbon. Neils Olsen has been paid for sequestering 11 tonnes of CO2 per hectare (11,000 pounds/acre) per year, under the Australian governments Carbon Farming Scheme in 2019. In 2020, he was paid for 13 tonnes of CO2 per hectare (13,000 per acre) per year. He is the first farmer in the world to be paid for sequestering soil carbon under a government regulated system.

Niels Olsen with a multispecies cover crop of legumes, grasses, and grains for livestock. This mix grows strongly in mid-winter. Cereals, pulses, and other cash crops can be planted into the pasture to produce high-value cash crops.

Regenerative agricultural systems such as cover cropping and pasture cropping are radically changing the conventional approach to weed management. They have shown that the belief that any plant that is not our cash crop is a weed and needs to be destroyed is no longer correct. The fact is that plant diversity builds resilience and increases yields, not the other way around. The key  is developing management systems that change competition from other plants into mutualism and symbiosis that benefit the cash crop.

 Multispecies cover crops produce more biomass and nutrients than single-species monocultures. In the example of the Soil Kee system, the amount of stock feed is more than double the usual perennial or annual pastures in the district.

Variations of these systems are being developed all the time and are being used very successfully in horticulture, grazing and broadacre agriculture. To quote Colin Seis, “as a general rule, an underlying principle of the success of this method is 100 percent ground cover 100 percent of the time.”


Andre Leu is the International Director for Regeneration International. To sign up for RI’s email newsletter, click here.

Cómo las mejores prácticas de agricultura y uso de la tierra orgánicas y regenerativas pueden revertir el calentamiento global


  • Los suelos de la tierra, junto con los árboles y las plantas, son el mayor sumidero de carbono después de los océanos.
  • Las prácticas agrícolas orgánicas regenerativas secuestran CO2 y lo almacenan debajo y sobre el suelo en forma de materia orgánica. Los policultivos perennes, la agrosilvicultura y la reforestación pueden mantener y aumentar el carbono tanto por debajo como en la superficie del suelo.
  • La implementación a gran escala de un pequeño porcentaje (5-10%) de los sistemas orgánicos y regenerativos que incluyen las mejores prácticas dará como resultado que miles de millones de toneladas (Gt) de CO2 por año sean secuestradas en el suelo y en forma de biomasa aérea continua y perenne. La identificación, financiación y despliegue de las mejores prácticas en el 5-10% o más del total de tierras de cultivo (1,6 mil millones de hectáreas), pastizales (3,2 mil millones de hectáreas) y bosques (4 mil millones de hectáreas) del mundo será más que suficiente para capturar y eliminar todo el CO2 y los gases de efecto invernadero (43 Gt de CO2) que se emiten actualmente, sin agregar  más CO2 a la atmósfera ni a los océanos.
  • Cuando se libera dióxido de carbono CO2 a la atmósfera por la quema de combustibles fósiles o por prácticas agrícolas o de uso de la tierra destructivas (actualmente equivalen a 43 Gt de emisiones de CO2 por año), aproximadamente el 50% de estas 43 Gt de emisiones de CO2 permanecen en la atmósfera (21,5 Gt de CO2 al año), mientras que el 25% es absorbido por la tierra, las plantas y los árboles (10,75 Gt de CO2) y el 25% restante (10,75 Gt de CO2) es absorbido por el océano. Por lo tanto, debemos comenzar a reducir 32,25 Gt de CO2 (y eventualmente más) de las emisiones totales actuales (junto con la conversión a energía alternativa y la conservación de energía), para alcanzar emisiones netas cero (eliminar o cancelar todas las emisiones que van a la atmósfera y a los océanos). Necesitaremos una reducción neta de 32,75 Gt lo antes posible, ya que nuestros suelos y bosques ya están capturando 10,75 Gt de CO2. Una vez que dejemos de agregar  más CO2 a los océanos (y la atmósfera), y continuemos por el camino de la energía alternativa y la agricultura y el uso de la tierra regenerativos, los océanos, los suelos y la biota podrán extraer cantidades cada vez más significativas del legado (exceso) de carbono en la atmósfera, que, a su vez, comenzará a reducir el calentamiento global de manera constante.
  • Regeneration International, una red mundial de agricultura orgánica y regenerativa, con 354 organizaciones afiliadas en 69 países de África, Asia, América Latina, Oceanía, América del Norte y Europa, ha comenzado a ayudar a promocionar las mejores prácticas mundiales y a coordinar el despliegue, la financiación y la implementación a gran escala de estos sistemas.


Casi nadie había oído hablar de la agricultura regenerativa antes de septiembre de 2014, cuando Regeneration International fue fundada por un pequeño grupo de líderes internacionales de los movimientos orgánicos, agroecológicos, de manejo holístico, medioambiental y de salud natural con el objetivo de cambiar la conversación mundial sobre el clima, la agricultura y uso de la tierra. Ahora, la agricultura regenerativa aparece en las noticias todos los días en todo el mundo.

El concepto de un movimiento de regeneración global coordinado se presentó inicialmente en la masiva Marcha del Cambio Climático en Nueva York, el 22 de septiembre de 2014, en una conferencia de prensa en la sede del Instituto Rodale. La conferencia de prensa reunió a una red global de agricultores, ganaderos, administradores de tierras, consumidores y activistas climáticos con ideas afines.

La primera Asamblea General de RI se celebró en Costa Rica en 2015 con participantes de todos los continentes. En cinco años, Regeneration International ha crecido y ya cuenta con 354 organizaciones afiliadas en 69 países de África, Asia, América Latina, Oceanía, América del Norte y Europa. RI y nuestros aliados hemos tenido éxito en la promoción del concepto de agricultura regenerativa como un sistema revolucionario para la restauración de ecosistemas y la captura de dióxido de carbono a una escala y un cronograma apropiados para nuestra actual emergencia climática.

¿Por qué la agricultura regenerativa?

La agricultura regenerativa se basa en una variedad de prácticas agrícolas, ganaderas y de uso de la tierra que utilizan la fotosíntesis de las plantas y los árboles para capturar CO2 y almacenarlo por debajo y en la superficie del suelo. La agricultura regenerativa se está utilizando ahora como un término genérico para los muchos sistemas agrícolas que utilizan técnicas como rotaciones más largas, cultivos de cobertura, abonos verdes, leguminosas, composta, fertilizantes orgánicos, manejo holístico del ganado y agrosilvicultura. Sin embargo, Regeneration International cree que la verdadera agricultura regenerativa debe ser tanto orgánica como regenerativa.

Otros términos que describen la agricultura regenerativa incluyen: agricultura orgánica, agrosilvicultura, agroecología, permacultura, pastoreo holístico, silvopastoreo, agricultura sintrópica, pasture cropping o método CCPP (cultivos de cereal sobre pastos permanentes) y otros sistemas agrícolas que pueden aumentar la materia orgánica / carbono del suelo. La materia orgánica del suelo es un indicador importante de la salud del suelo, ya que los suelos con niveles bajos no son saludables.

El suelo contiene casi tres veces la cantidad de carbono que la atmósfera y la biomasa (bosques y plantas) combinadas. La investigación a largo plazo muestra que el carbono del suelo puede ser estable durante más de 100 años, mientras que las prácticas forestales y agroforestales adecuadas pueden almacenar carbono en la superficie del suelo de forma continua.

La gestión del cambio climático es un tema importante que tenemos que abordar ahora

Los niveles de CO2 atmosférico han incrementado hasta llegar a 2 partes por millón (ppm) por año. El nivel de CO2 alcanzó un nuevo récord de 400 ppm en mayo de 2016. Sin embargo, a pesar de todos los compromisos asumidos por los países en París en diciembre de 2015, los niveles de CO2 aumentaron en 3,3 ppm en 2016 estableciendo un récord. Desde 2018 aumentó de nuevo en 3,3 ppm para establecer un nuevo récord de 415,3 ppm en mayo de 2019. A pesar del cierre económico mundial como respuesta a la pandemia de COVID-19, los niveles de CO2 aún establecieron un nuevo récord de 417,2 ppm en mayo de 2020. Este es un aumento masivo de emisiones por año desde el Acuerdo de París y muestra que en realidad la mayoría de los países ni siquiera están cerca de cumplir con sus compromisos de reducción de CO2 de París.

Revertir el cambio climático

417 ppm supera con creces el objetivo de París de limitar el aumento de la temperatura terrestre a 2 grados centígrados.

Para estabilizar los niveles de CO2 atmosférico, los sistemas agrícolas regenerativos deberán reducir el actual aumento de emisiones de 3,3 ppm de CO2 por año. El uso de la fórmula aceptada de que 1 ppm de CO2 = 7,76 Gt de CO2 significa que, como mínimo, es necesario extraer de la atmósfera 25,61 gigatoneladas (Gt) de CO2 por año. Pero en realidad necesitamos reducir 31,25 Gt de CO2 o más si queremos evitar que más CO2 caliente nuestros océanos ya recalentados y comenzar a reducir el legado de 417 ppm de CO2 alojado en la atmósfera.

El potencial de las “mejores prácticas” de la agricultura regenerativa

Existen numerosos sistemas agrícolas regenerativos que pueden secuestrar CO2 de la atmósfera mediante la fotosíntesis mejorada de las plantas y convertir este CO2 en materia orgánica del suelo a través de la actividad de las raíces y la biología del suelo: el microbioma del suelo. Otros pueden aumentar el almacenamiento de carbono sobre el suelo a través de prácticas forestales y agrosilvopastoriles / silvopastoriles regenerativas. No tenemos tiempo que perder en sistemas agrícolas o de uso de la tierra que solo capturan pequeñas cantidades de CO2. Necesitamos concentrarnos en escalar y expandir cualitativamente los sistemas que pueden lograr altos niveles de secuestro de carbono y restauración de ecosistemas, sistemas que sean apropiados y escalables para diferentes países, regiones, culturas y ecosistemas.

Los cálculos aproximados utilizados para los ejemplos a continuación son un buen ejercicio para mostrar el potencial de cambio a nivel mundial de estos sistemas regenerativos que incluyen las mejores prácticas para abordar la emergencia climática y comenzar a revertir el calentamiento global.

Sistema agroforestal de agave

El “proyecto mil millones de agaves” es una estrategia revolucionaria de regeneración de ecosistemas adoptada recientemente por un número creciente de granjas mexicanas innovadoras en la región desértica de Guanajuato, que ahora se extiende por todo México.

Este sistema agroforestal combina el cultivo denso (800 por acre / 2.000 por hectárea) de plantas de agave y especies de árboles fijadoras de nitrógeno (como el mezquite), con el pastoreo rotativo y holístico del ganado. El resultado es un sistema de alta biomasa y alto rendimiento de forraje que funciona bien incluso en tierras degradadas y semiáridas.

El sistema produce grandes cantidades de hojas y piñas de agave. Cuando se pica y se fermenta en recipientes cerrados, este material vegetal produce un ensilaje excelente y económico que sirve como forraje para animales.

Tener una gran cantidad de forraje animal fermentado a la mano reduce la presión para sobrepastorear los pastizales frágiles y mejora la salud del suelo, la retención de agua y la salud de los animales, al mismo tiempo que extrae y almacena cantidades masivas de CO2 atmosférico (270 toneladas de CO2 por hectárea almacenadas en la superficie del suelo de manera continua cada año después de 3-10 años.)

El sistema agroforestal de agave puede implementarse a gran escala en gran parte de las regiones áridas y semiáridas del mundo utilizando leguminosas y pastos nativos, y formar así sistemas agroforestales biodiversos altamente productivos que se basen en las especies nativas de cada región. El picado y la fermentación de las vainas de los árboles leguminosos, como el mezquite (que fijan nitrógeno y nutrientes en el suelo), agregadas al agave fermentado, producen un forraje para animales de alto contenido proteico superior a la alfalfa y a una fracción de su costo, todo sin la necesidad de irrigación o de productos químicos sintéticos.

Investigaciones recientes de Hudson Carbon muestran que este sistema agroforestal de agave puede secuestrar 270 toneladas de CO2 por hectárea (109 toneladas por acre) en la superficie del suelo por año de forma continua, sin contar el secuestro subterráneo ni la cantidad de carbono secuestrado por los árboles compañeros (494 por hectárea / 200 por acre).

Según la Convención de las Naciones Unidas de Lucha contra la Desertificación (UNCCD por sus siglas en inglés), aproximadamente el 40% de la tierra del mundo (4 mil millones de hectáreas / 10 mil millones de acres) son desiertos y tierras secas, principalmente en África, Asia y América Latina. Estas zonas sustentan a más de dos mil millones de personas y suministran alrededor del 60% de la producción mundial de alimentos. Si el sistema agroforestal de agave orgánico y regenerativo se implementara a nivel mundial en el 10% (400 millones de hectáreas) de estas 4 mil millones de hectáreas de tierras áridas y semiáridas, secuestraría 10,8 Gt de CO2 por año. Esto representa aproximadamente 1/3 de la cantidad de CO2 que se necesita capturar cada año para revertir el cambio climático.

El método BEAM

El método BEAM (Manejo Agrícola Biológicamente Mejorado), desarrollado por el Dr. David Johnson de la Universidad Estatal de Nuevo México, produce composta orgánica con una gran diversidad de microorganismos del suelo, especialmente material fúngico. Múltiples cultivos manejados con BEAM han logrado niveles muy altos de secuestro de CO2 y rendimiento. La investigación publicada por el Dr. Johnson y sus colegas muestra: “… un estudio de campo agrícola de 4,5 años promovió la captura y almacenamiento promedio anual de 10,27 toneladas métricas de C ha-1 año -1 del suelo al mismo tiempo que aumentó la disponibilidad de macro, meso y micronutrientes del suelo ofreciendo un mecanismo de secuestro de carbono robusto y rentable dentro de un enfoque de gestión agrícola sostenible más productiva y a largo plazo”. Estos resultados se están reproduciendo actualmente en otros ensayos.

Estas cifras significan que el método BEAM puede capturar 37.700 kilos (37,7 toneladas) de CO2 por hectárea por año, lo que equivale aproximadamente a 15,3 toneladas de CO2 por acre.

El método BEAM se puede utilizar en todos los sistemas de producción de alimentos basados ​​en el suelo, incluidos los cultivos anuales, los cultivos permanentes y los sistemas de pastoreo, y también en las regiones áridas y semiáridas. Si BEAM se implementara a nivel mundial en solo el 5% de todas las tierras agrícolas (2.500 millones de hectáreas o 12.000 millones de acres), secuestraría 9,18 Gt de CO2 por año.

El potencial del método “sin matar sin arar” orgánico biointensivo

La granja Singing Frogs es una granja hortícola orgánica y agroecológica que “no mata y no ara” altamente productiva con una rica biodiversidad en tres acres (1,2 ha). La clave de su sistema de cero labranza es cubrir las camas de cultivo con cobertura vegetal y composta en lugar de arar o usar herbicidas, plantar directamente en la composta, y una gran biodiversidad de cultivos comerciales y de cobertura que se rotan continuamente para eliminar las malezas, los ciclos de enfermedades y las plagas.

Según la Universidad Estatal de Chico, los niveles de materia orgánica del suelo (MOS) han aumentado en un 400% en seis años. Los Kaiser, fundadores y propietarios de la granja Singing Frogs, han aumentado su MOS del 2.4% a un óptimo 7-8% con un aumento promedio de aproximadamente 3/4 de punto porcentual por año. Este sistema agrícola es apto para más del 80% de los agricultores de todo el mundo, ya que la mayoría de ellos tienen menos de dos hectáreas o cinco acres. Si el modelo de la granja Singing Frogs se implementara globalmente a tierras de cultivos permanentes y arables, se capturarian 179 Gt de CO2 por año.

El potencial del pastoreo regenerativo

En la actualidad, existe un conjunto considerable de ciencia publicada y prácticas basadas en evidencia que muestran que los sistemas de pastoreo regenerativo pueden secuestrar más gases de efecto invernadero de los que emiten, lo que los convierte en una importante solución para revertir el cambio climático.

Además de secuestrar CO2, estos sistemas regeneran pasturas y pastizales degradados, mejoran la productividad, la capacidad de retención de agua y los niveles de carbono del suelo.

Alrededor del 68% de las tierras agrícolas del mundo se utilizan para el pastoreo. La evidencia publicada muestra que los pastizales administrados correctamente pueden acumular carbono en el suelo más rápido que muchos otros sistemas agrícolas y lo almacenan más profundamente en el suelo.

La investigación realizada por Machmuller et al. 2015: “En una región de extensa degradación del suelo en el sureste de los Estados Unidos, evaluamos la acumulación de C en el suelo durante 3 años en una cronosecuencia de 7 años de tres granjas convertidas al pastoreo manejado de forma intensiva. Aquí mostramos que estas granjas acumularon C en 8,0 Mg ha-1 año-1, aumentando el intercambio catiónico y la capacidad de retención de agua en un 95% y 34% respectivamente”.

Significa que han secuestrado 29.360 kilos de CO2 por hectárea al año. Esto es aproximadamente 29.000 libras de CO2 por acre. Si estas prácticas de pastoreo regenerativo se implementaran en el 10% de las tierras de pastoreo del mundo, secuestrarían 9,86 Gt de CO2 por año.

Método CCPP (cultivos de cereal sobre pastos permanentes)

El método CCPP o pasture cropping consiste en sembrar un cultivo comercial en un pastizal perenne en lugar de sobre un suelo desnudo. No es necesario arar las especies de pastos como las malezas o eliminarlas con herbicidas antes de plantar el cultivo comercial. El pasto perenne se convierte en cultivo de cobertura.

Este método fue desarrollado por primera vez por Colin Seis en Nueva Gales del Sur, Australia. El principio se basa en el sólido principio ecológico de que las plantas anuales crecen en sistemas perennes. La clave es adaptar este principio al sistema de gestión apropiado para los cultivos comerciales y el clima específicos.

Un excelente ejemplo del desarrollo del método CCPP y el método de 0 labranza “sin matar sin arar” es Soil Kee, una herramienta diseñada por Neils Olsen.

Primero, la cobertura del suelo / pastos se pasta o se cubre con mantillo para reducir la competencia de raíces y luz. Luego, Soil Kee rompe la masa de raíces, levanta y airea el suelo, cubre la cobertura del suelo / pastos en franjas estrechas y planta semillas, todo con una alteración mínima del suelo. Las semillas de los cultivos de cobertura / comerciales se plantan y simultáneamente se alimentan con un nutriente orgánico como el guano. Cuanto más rápido germina y crece la semilla, mayor es el rendimiento. Es fundamental proporcionar la biología y la nutrición a la semilla en el momento de la germinación y eliminar la competencia de las raíces.

El cultivo de pastos es excelente para aumentar la materia orgánica del suelo / el carbono del suelo. Neils Olsen fue pagado por secuestrar 11 toneladas de CO2 por hectárea por año, bajo el Programa de Agricultura de Carbono del gobierno australiano en 2019. En 2020, le pagaron por secuestrar 13 toneladas de CO2 por hectárea. Es el primer agricultor del mundo en ser pagado por secuestrar carbono en el suelo bajo un sistema regulado por el gobierno.

Si este sistema se implementara en el 10% de todas las tierras agrícolas, secuestraría 6,38 Gt de CO2 por año.

Reforestación global

Además de recargar y regenerar las tierras agrícolas, una parte importante de la regeneración de la Tierra y revertir el cambio climático será preservar, restaurar y expandir los 4 mil millones de hectáreas de bosques y humedales del mundo. Esta reforestación y forestación incluirá la plantación de hasta un billón de árboles en áreas deforestadas, así como varios cientos de miles de millones de árboles y plantas perennes en los 1,6 mil millones de hectáreas de tierras de cultivo (agrosilvicultura) y 3,2 mil millones de hectáreas de pasturas o pastizales (silvopastoreo) del mundo.

Se estima que la población mundial de árboles, que cubre el 30% de la superficie terrestre de la Tierra, es de tres billones de árboles, y se talan 15 mil millones de árboles cada año. Desde que los humanos comenzaron a cultivar, hace 10.000 años, aproximadamente la mitad de los árboles de la Tierra han sido talados y no replantados. Los bosques y humedales de la Tierra ahora secuestran más de 700 mil millones de toneladas de carbono y absorben, incluso teniendo en cuenta la deforestación masiva y los incendios forestales, unos adicionales 1,2 gigatoneladas de carbono neto. (White, Biosequestration and Biological Diversity, p.101) El poder de sumidero neto o de secuestro de carbono de los bosques de hoy asciende aproximadamente al 12% de todas las emisiones humanas actuales.

Si la “deforestación neta” (más árboles cortados, talados o quemados que la cantidad de árboles nuevos y saludables) pudiera detenerse en áreas boscosas, especialmente en áreas tropicales donde los árboles crecen más rápido y almacenan la mayor cantidad de carbono, y los bosques de todo el mundo se manejaran para aumentar la fotosíntesis y la biomasa a través de la reforestación masiva (y reduciendo los árboles por hectárea de las áreas boscosas favoreciendo que haya menos árboles pero más grandes y saludables por hectárea), los bosques del mundo podrían secuestrar cuatro mil millones de toneladas o más de carbono atmosférico al año, un 40% de todas las emisiones humanas actuales. Junto con la energía renovable y el cultivo de carbono, si detenemos la deforestación y reforestamos la Tierra con un billón de árboles apropiados para cada especie, y luego mantenemos estos árboles, podemos literalmente revertir el calentamiento global.

El Proyecto Ambiental de las Naciones Unidas (PNUMA) ha anunciado ahora un nuevo objetivo para la reforestación mundial y el secuestro de carbono llamado “Campaña 1 billón de árboles“. La ONU señala que hay suficiente espacio deforestado o vacío en áreas rurales y urbanas para plantar mil millones de árboles en el planeta, de los cuales se espera que sobrevivan 600 mil millones de árboles maduros. Y esta campaña de plantación de un billón de árboles no incluye los más de 100 mil millones de árboles adicionales que podrían y deberían plantarse en las 4,8 mil millones de hectáreas de tierras de cultivo y pastos de la Tierra utilizando las técnicas  de agrosilvicultura y silvopastoreo más que probadas que secuestran carbono, amigables con el ganado y que mejoran la fertilidad. El PNUMA advierte, sin embargo, que hay “170 mil millones de árboles en riesgo inminente de destrucción”, que deben ser protegidos para el almacenamiento de carbono y la protección de la biodiversidad cruciales.

Según el PNUMA, “la reforestación global podría capturar el 25% de las emisiones de carbono anuales globales y crear riqueza en el sur global”. Ya se han plantado más de 13.600 millones de árboles como parte de la Campaña 1 billón de árboles, que analiza y proyecta, no sólo dónde se han plantado árboles, sino también las vastas áreas donde los bosques podrían restaurarse.

La Campaña de 1 billón de árboles de la ONU está inspirada en parte por un estudio reciente del Dr. Thomas Crowther y otros, que integra datos de encuestas terrestres y satélites, que encontró que la replantación de los bosques del mundo (1,2 billones de árboles adicionales) a una escala masiva en los espacios vacíos de los bosques, las áreas deforestadas y las tierras degradadas y abandonadas en todo el planeta absorberían 100 mil millones de toneladas de exceso de carbono de la atmósfera.

Según Crowther: “hay 400 gigatoneladas ahora, en los 3 billones de árboles, y si tuvieras que escalar eso en otro billón de árboles, estaríamos hablando de cientos de gigatoneladas capturadas de la atmósfera – al menos 10 años de emisiones antropogénicas completamente borradas… [los árboles son] nuestra arma más poderosa en la lucha contra el cambio climático”, dijo.

Y las proyecciones de Crowther (10 años o 450 Gt de emisiones de CO2 que se pueden secuestrar a través de la reforestación global) no incluyen la enorme cantidad de absorción y secuestro de carbono que podemos lograr a través de prácticas agroforestales y silvopastoriles, plantando árboles, aunque solo sea unos pocos árboles por hectárea, en los 1,6 mil millones de hectáreas de tierras de cultivo y 3,2 mil millones de hectáreas de pasturas y pastizales a menudo deforestadas de EE. UU. y del mundo.

Acabar con la emergencia climática: implementación a gran escala

Regeneration International cuenta con 354 organizaciones afiliadas en 69 países de África, Asia, América Latina, Oceanía, América del Norte y Europa. Esto nos da la capacidad de trabajar con nuestras organizaciones afiliadas en todos los continentes cultivables para desarrollar y ampliar soluciones agrícolas regenerativas apropiadas para múltiples países y regiones.

La transición de una pequeña proporción (10%) de la producción agrícola mundial a estos sistemas regenerativos basados ​​en la evidencia y las mejores prácticas capturará suficiente CO2 para revertir el cambio climático y restaurar el clima global, especialmente en conjunto con un agresivo programa global de reforestación como la Campaña de 1 billón de árboles.

Si el sistema agroforestal de agave orgánico y regenerativo patrocinado por RI se implementa a nivel mundial en el 10% (400 millones de hectáreas) de las tierras áridas y semiáridas, secuestrará 10,8 Gt de CO2 por año.

El 5% de las tierras agrícolas globales regeneradas por el sistema de compostaje orgánico BEAM puede secuestrar 9,18 Gt de CO2 por año.

El 5% de las granjas pequeñas en tierras de cultivo permanente y arable que utilizan los sistemas orgánicos biointensivos “sin matar sin arar” de la granja Singing Frogs podrían secuestrar 8,9 Gt de CO2 / año.

El 10% de los pastizales manejados bajo pastoreo regenerativo podría secuestrar 9,86 Gt de CO2 por año.

El 10% de las tierras agrícolas que utilizan el método CCPP podrían secuestrar 6,38 Gt de CO2 por año.

El despliegue a nivel mundial de todas estas prácticas regenerativas y orgánicas de primer nivel en el 5-10% de todas las tierras agrícolas (incluidas las tierras áridas y semiáridas donde la siembra de cultivos y el pastoreo de animales son cada vez más problemáticos) resultaría en 45,12 Gt de CO2 por año secuestrado en el suelo y almacenado en la superficie de forma continua, que es un 50% más que la cantidad de secuestro necesaria para extraer los 31,25 Gt de CO2 que se liberan actualmente a la atmósfera y los océanos. Y esto no incluye el secuestro masivo de CO2 que es posible bajo la Campaña de un billón de árboles.

Estos cálculos aproximados están diseñados para mostrar el considerable potencial de implementar a gran escala estos sistemas regenerativos probados de alto rendimiento. Los ejemplos son soluciones “listas para usar”, ya que se basan en prácticas existentes. No es necesario invertir en tecnologías caras, potencialmente peligrosas y no probadas, como la captura y almacenamiento de carbono o la geoingeniería.

El objetivo de lograr tasas de adopción del 5-10% para estas prácticas regenerativas y orgánicas en todo el mundo es realista y alcanzable. Las prioridades fundamentales son educar a los consumidores y crear la demanda del mercado, identificar y promover las mejores prácticas regenerativas en todos los países y regiones del mundo, cambiar las políticas públicas siempre que sea posible (desde a nivel local al internacional) y luego financiar (usando dinero del sector público y privado), expandir y escalar estos sistemas orgánicos y regenerativos para restaurar ecosistemas, secuestrar carbono, regenerar la salud pública y eliminar la pobreza rural.

Es hora de continuar con la restauración de los ecosistemas globales y la reducción del exceso de CO2 mediante la implementación masiva de las “mejores prácticas” existentes de la agricultura regenerativa, la gestión ganadera, las prácticas forestales y el uso de la tierra. Todo esto es muy factible y alcanzable. Requerirá una inversión sustancial en capital natural de los donantes públicos y privados existentes y de instituciones nacionales e internacionales, pero obviamente “el costo vale la pena” en comparación con las pràcticas de siempre de nuestra actual “economía suicida”. Requerirá que las organizaciones de capacitación y las ONG relevantes lleven a cabo cursos y talleres desde los pueblos estadounidenses a Oriente Medio y más allá, a través de sistemas de capacitación de agricultor a agricultor impulsados ​​desde las bases, y apoyados por consumidores urbanos en todo el mundo. Es tarde. Pero todavía hay tiempo para cambiar las cosas.

La adopción generalizada de las mejores prácticas orgánicas y regenerativas debe ser la máxima prioridad para los agricultores, ganaderos, gobiernos, organizaciones internacionales, representantes electos, industria, organizaciones de capacitación, instituciones educativas y organizaciones de cambio climático. Se lo debemos a las generaciones futuras y a toda la rica biodiversidad de nuestro precioso planeta viviente.


Referencias / fuentes:

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McCosker, T. (2000). “Cell Grazing – The First 10 Years in Australia,” Tropical Grasslands. 34:  207-218.

Machmuller MB, Kramer MG, Cyle TK, Hill N, Hancock D & Thompson A (2014). Emerging land use practices rapidly increase soil organic matter, Nature Communications 6, articulo numero: 6995 doi:10.1038/ncomms7995, Received 21 June 2014 Accepted 20 marzo 2015 publicado 30 abril 2015

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Rohling EJ, K. Grant, M. Bolshaw, A. P. Roberts, M. Siddall, Ch. Hemleben and M. Kucera (2009) Antarctic temperature and global sea level closely coupled over the past five glacial cycles, Nature Geoscience, advance online publication,

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Tong W, Teague W R, Park C S and Bevers S, 2015, GHG Mitigation Potential of Different Grazing Strategies in the United States Southern Great Plains, Sustainability 2015, 7, 13500-13521; doi:10.3390/su71013500, ISSN 2071-1050,

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Global Agricultural Land Figures

United Nation’s Food and Agriculture Organization (FAO),  FAOSTAT data on land use, recuperado 4 diciembre, 2015

La cantidad total de tierra utilizada para producir alimentos es de 4.911.622.700 hectáreas (18.963.881 millas cuadradas).

Esta se divide en: 

Tierras cultivables/arables: 1.396.374.300 hectáreas (5.391.431 millas cuadradas)

Pastos permanentes: 3.358.567.600 hectáreas (12.967.502 millas cuadradas)

Cultivos permanentes: 153.733.800 hectáreas (593,570 millas cuadradas)

Cálculos del Proyecto mil millones de agaves

Según la UNCCD The Global Land Outlook 2017, casi el 45% de las tierras agrícolas del mundo se encuentran en áreas secas, principalmente en África y Asia.

45% de tierras de cultivos (4.911.622.700 ha x 45%) = 2,2 mil millones de hectáreas

2,2 x 270 t de CO2 por ha = 594 Gt of CO2 por año

Cálculos BEAM 

Un cálculo básico demuestra el potencial de implementar esta tecnología simple a gran escala en las tierras agrícolas mundiales. Carbono orgánico del suelo x 3,67 = CO2, lo que significa que 10,27 toneladas métricas de carbono del suelo = 37,7 toneladas métricas de CO2 por hectárea por año (t CO2 / ha / año). Esto significa que BEAM puede secuestrar 37,7 toneladas de CO2 por hectárea, lo que equivale aproximadamente a 38.000 libras de CO2 por acre.

Si BEAM se extrapolara globalmente a tierras agrícolas, secuestraría 185 Gt de CO2 / año. (37,7 t CO2 / ha / año X 4,911,622,700 ha = 185,168,175,790t CO2 / ha / año)

Cálculos de la granja Singing Frogs

Los Kaiser han logrado aumentar la materia orgánica del suelo del 2,4% a un óptimo 7-8% en solo seis años, un aumento promedio de aproximadamente 3/4 de punto porcentual por año.

(Elizabeth Kaiser Pers. Com. 2018 and Chico State University

“Un aumento del 1% en el nivel de carbono del suelo en el perfil del suelo de 0-30 cm equivale a un secuestro de 154 tCO2 / ha si se cuenta con una densidad aparente promedio de 1,4 g / cm3” (Jones C. 2009)

3/4 % OM = 115,5 toneladas métricas de CO2 por hectárea (115.500 libras por acre por año)

Este sistema se puede utilizar en tierras arables y de cultivos permanentes. Tierra cultivable / arable: 1.396.374.300 hectáreas más cultivos permanentes: 153.733.800 hectáreas = 1.550.108.100 hectáreas

Extrapolado a nivel mundial a través de tierras cultivables permanentes y arables, secuestraría 179 Gt de CO2/año (1.550.108.100 hectáreas x 115,5 toneladas métricas de CO2 por hectárea = 179.037.485,550 toneladas métricas)

Cálculos del pastoreo regenerativo

Para explicar la importancia de las cifras de Machmuller: 8,0 Mg ha − 1 año − 1 = 8.000 kg de carbono almacenados en el suelo por hectárea por año. Carbono orgánico del suelo x 3,67 = CO2, lo que significa que estos sistemas de pastoreo han secuestrado 29.360 kg (29,36 toneladas métricas) de CO2 / ha / año. Esto es aproximadamente 30.000 libras de CO2 por acre.

Si estas prácticas de pastoreo regenerativo se implementaran en las tierras de pastoreo del mundo, secuestrarían 98,6 Gt CO2 / año.

(29,36 t CO2/ha/año X 3.358.567.600 ha = 98.607.544.736t CO2/ha/año)

Cálculos de CCPP

Tierras agrícolas: 4.911.622.700 ha x 13t CO2/ha/año = 63,8 Gt of CO2 por año 

Cálculos de la reforestación global

El Proyecto de un billón de árboles


Andre Leu es el Director Internacional de Regeneration International. 

Ronnie Cummins es cofundador de Organic Consumers Association (OCA) y Regeneration International

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